Esos viejos y buenos restaurantes hispanos

Todos tienen más de 20 años, pero siguen siendo referencia gastronómica en NYC

Nueva York —En el difícil mundo de los restaurantes es común ver como muchos negocios se ven obligados a cerrar sus puertas al poco tiempo de empezar sus operaciones.

Nueva York, con sus más de 18,000 locales de comida, es una ciudad donde hacerse un nombre en esta industria no es tarea fácil.

Sin embargo, son muchos los restaurantes de comida hispana que han logrado vencer a la competencia y al paso del tiempo, y siguen complaciendo a sus clientes 20, 30, 40 y hasta 50 años después.

Quisimos hablar con los dueños de un pequeño número de estos restaurantes para que nos dieran su receta del éxito. Esto fue lo que nos dijeron:

María Elizabeth Vargas, dueña, puertorriqueña:

1.- Un poco de historia:

La Taza se establece en la Avenida Columbus entre las calles 104 y 105, y los primeros dueños fueron Alfredo Suárez y su esposa Berta Ramírez, la tía materna de mi padre. El señor Suárez fue dueño por 15 años y en 1962 se lo vendió al señor Gregorio Grafal y a la señora Alicia Ramírez, tía materna de mi papá. Ellos trasladaron el restaurante hasta la calle 18 y la 8va avenida, donde estuvo por tres años, y luego alquilaron el local actual, ubicado en la 96 de la 8va avenida, entre las calles 14 y 15.

Ellos operaron el restaurante por tres años más, y el 1ro de abril de 1968 mis padres, los señores Alejandro y Elizabeth Vargas, lo compraron. En 1996 mi mamá falleció y en 1997 mi papá decidió retirarse. Ese año yo me regresé de Puerto Rico para junto a mi esposo, Eric Montalvo, encargarme del negocio.

2.- ¿Cuál es la clave del éxito?:

Hay unas cuantas, pero la principal es que tenemos precios cómodos para la comunidad trabajadora, precios que podemos mantener porque somos dueños del local. La segunda es el sabor de la comida puertorriqueña, que es muy rica y tradicional.

3.- Plato más popular:

Hay muchos platos que a la gente les encanta, como el lechón asado que ofrecemos los sábados con gandules. El pollo al horno con arroz, habichuelas y ensalada de aguacate también es muy popular.

4.-Clientes famosos:

Rubén Blades viene una o dos veces a la semana. También hemos recibido a Benicio del Toro, Carlos Ponce, Ricky Martin, a peloteros, la verdad son muchísimos los famosos.

5.-Una palabra o frase que los describa:

La embajada de la comida puertorriqueña en Nueva York. El restaurante no sólo es auténtico puertorriqueño sino que siempre ha pertenecido a una misma familia que viene de Mayaguez y Cabo Rojo.

José Manuel Alejandro, dueño, español:

1.- Un poco de historia:

El dueño original fue Carlos Jacott, mexicano de Chihuahua casado con una española y lo abrió en 1959 en la calle 32 con la 1ra avenida, donde se mantuvo hasta 1969. Ese año el restaurante se mudó para la dirección actual, 325 de la calle 34, entre 2da y 3ra avenida. En 1990, el dueño se lo vendió a mi padre. Yome vine a trabajar con él, empecé en la cocina y luego comencé a administrar el lugar, hasta hace cuatro años cuando le compré el negocio a mi papá.

2.- ¿Cuál es la clave del éxito?:

Son un par de factores pero el principal es la consistencia en el producto que el restaurante ofrece. Segundo, es la hospitalidad y el servicio que los clientes reciben, y al mismo tiempo la consistencia en ese servicio.

3.- Plato más popular:

Nuestro plato número uno en venta es el taco tray, una taquiza con picadillo de res, pollo a la parrilla, frijoles refritos, jalapeño relleno, guacamole, pico de gallo y crema, para que el cliente se haga sus tacos.

4.-Clientes famosos:

Recibimos decenas de gente famosa. Ethan Cohen viene aquí varias veces al mes. Todos los gobernadores del estado han estado aquí. También hemos recibido a actores como Sharon Stone, Sarah Jessica Parker, Kiefer Sutherland, Woody Allen, entre otros.

5.-Una palabra o frase que los describa :

Institución, porque ya es más que un restaurante. Tengo clientes que venían cuando niños y ahora vienen con sus propios hijos a comer aquí.

Mónica Zaldivar, dueña, cubana-americana:

1.- Un poco de historia:

Mi abuelo Víctor del Corral vino de Cuba en 1957 y logró abrir el primer Victor’s Café en la calle 71 y Columbus, en 1963. Era un lugar muy pequeño, luego lo expandió hasta la acera como un “side cafe” y abajo hizo un pequeño “lounge”. El lugar tuvo éxito y celebridades de la época, como John Lennon, Liza Minelli, Celia Cruz y Tito Puente, empezaron a venir.

En 1979 mi abuelo compró el edificio donde estamos, ubicado en la 236 west de la calle 52, entre 7ma y 8va avenida, y en 1980 abrió aquí. Mi mamá trabajó con mi abuelo por mucho tiempo. Después que él falleció en 2006, yo decidí encargarme del negocio.

2.- ¿Cuál es la clave del éxito?:

Mi abuelo fue lo principal para el éxito del lugar. El era muy carismático y trataba a todo el mundo como familia, tanto a los clientes como a los empleados. Además siempre nos hemos preocupado por la calidad de la comida.

3.- Plato más popular:

La ropa vieja. Todo el mundo la pide, es preparada con carne de calidad, bien sazonada, la presentación es muy buena. Es simplemente deliciosa.

4.-Clientes famosos:

La lista es eterna. Celia, James Brown, Tito Puente, eran clientes en el restaurante. Ahora son muchos también, Jennifer López viene siempre, Gloria Estefan, Pitbull, Michael Douglas, son muchos.

5.-Una palabra o frase que los describa:

Familia. Somos un lugar familiar con comida de calidad.

Amaury Espinal, dueño, dominicano:

1.- Un poco de historia:

La cubana Caridad Alvarez abrió su primer “Caridad Restaurant” en 1972, en la calle 152th y la avenida Broadway. Poco después abrió su segundo restaurante en la calle 191th y la avenida Saint Nicholas. En 1977 vendió este último al dominicano Alonzo Ramírez, con el derecho a utilizar el nombre “Caridad”, para abrir más restaurantes. Ramírez, junto a sus hermanos Chelo y Clemente, lograron crear la cadena de los “Caridad Restaurants” abriendo varios locales.

Alvarez también continuó abriendo más restaurantes, paralelamente a los Ramírez. Entre las dos familias llegaron a abrir 24 locales, los cuales seguidamente vendían. Los Caridad Restaurants de hoy en día tienen dueños independientes.

2.- ¿Cuál es la clave del éxito?:

Lo principal es que los dueños siempre están presente en los restaurantes, pendientes de satisfacer a sus clientes tanto en servicio como en la calidad de la comida.

3.- Plato más popular:

El camarofongo es muy buscado. Es un mofongo con camarones en salsa de ajo. Un plato muy rico.

4.-Clientes famosos:

Aquí han estado varias veces Daddy Yankee y Tego Calderón. También muchos políticos, cantantes y personalidades dominicanas, como el periodista Jorge Ramos.

5.-Una palabra o frase que los describa:

Verdadera tradición dominicana.

Carlos Andrés Trujillo y Alejandro Tovar, gerentes, colombianos:

1.- Un poco de historia:

En 1984 el colombiano Gilberto Garrido abrió el restaurante. Luego se asoció con una familia griega y mantuvieron esa sociedad hasta el año 2005, cuando fallece Garrido. Actualmente los dueños son la familia de Joanna Econopouly.

2.- ¿Cuál es la clave del éxito?:

Lo principal ha sido mantener las virtudes promulgadas por el señor Garrido, que son: servicio, calidad en la comida y presentación. El servicio, por ejemplo, es muy personalizado, nos esmeramos para que el cliente se sienta bien atendido.

3.- Plato más popular:

El favorito es el plato más representativo de la comida colombiana: el plato montañero o bandeja paisa. Está compuesto de arroz, frijoles, huevo, chicharrón, carne asada o molida, aguacate, chorizo, maduros y ensalada.

4.-Clientes famosos:

John Leguizamo ha venido varias veces. Muchos actores colombianos, como el reparto de “Maria Full of Grace” y de la novela “El Cartel”, los cónsules colombianos, entre otros artistas del país.

5.-Una palabra o frase que los describa:

Tradición. La Pequeña Colombia hace lo posible por conservar la tradición colombiana en su comida, en su ambiente, en lo cálido de nuestros empleados. Somos un punto de encuentro para nuestra gente.

Denic Catalán, dueño, chileno:

1.- Un poco de historia:

Los dueños eran unos chilenos que vinieron a Nueva York, Billy Sánchez y “El teco”. Ellos se dieron cuenta que no había un restaurante chileno en la ciudad y construyeron Pomaire en 1989, que desde entonces está ubicado en la 371 West de la calle 46, entre la 8va y la 9na avenida. Mi esposa, Nancy Torres, y yo lo compramos en el 2001. Mantuvimos el nombre pero le dimos nuestro propio sello.

2.- ¿Cuál es la clave del éxito?:

Una es la frescura de nuestra comida, la otra es el ambiente y la otra es que hemos sido una casa para muchos latinos. Aquí ofrecemos muestras de pintura, de vino, de productos tradicionales. También nos ha ayudado que estamos en la zona de los teatros de Broadway.

3.- Plato más popular:

Cocinamos en las cazuelas tradicionales de Pomaire, y el plato más tradicional es el Pastel de Choclo. Un platillo hecho con maíz con un relleno como para empanada que lleva carne, pollo, pasas, cebolla, huevo duro, y aceitunas. Si no lo comes aquí, tienes que ir a Chile a comerlo.

4.-Clientes famosos:

Son muchos los que han venido. Han pasado todos los presidentes de Chile, nuestra expresidenta Michelle Bachelet estuvo por aquí no hace mucho, también Don Francisco, Isabel Allende, José José, deportistas, arzopisbos, políticos, en realidad todos chilenos reconocidos que pasan por Nueva York.

5.-Una palabra o frase que describa el restaurante:

Simple elegante.