South Gate busca revertir la apatía de residentes y ayudarlos a naturalizarse

Eventos de promoción de la naturalización, creación de grupos vecinales y un esfuerzo de alcance comunitario son parte de la estrategia
South Gate busca revertir la apatía de residentes y ayudarlos a naturalizarse
South Gate ha lanzado una iniciativa para involucrar más a los residentes de esta ciudad en cuestiones cívicas. /Aurelia Ventura
Foto: Aurelia Ventura / Impremedia/La Opinion

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Jorge Morales lamenta que solo necesitó un poco más de 2,000 votos para reelegirse por un segundo período como alcalde de South Gate.

Ese exiguo número de votantes, que representa apenas el 10% de los electores registrados que podrían votar, contrasta con los más de 96,000 residentes que viven en esta ciudad del sureste de Los Ángeles, una de las muchas comunidades mayormente latinas con poca participación ciudadana y electoral.

“Cuando la gente no presta atención a lo que pasa en la ciudad es cuando las cosas malas pasan”, Jorge Morales, alcalde de South Gate.

Sin embargo, “ese fue un número de los más altos que hemos registrado últimamente”, sostiene Morales dentro de su oficina en el Ayuntamiento de la ciudad y junto a parte de su equipo especializado en el trabajo comunitario.

“Esto es algo que quiero cambiar, quiero involucrar más a la gente”, agrega.

Una de las metas más inmediatas que ha fijado su administración es elevar el número de residentes legales que puedan convertirse en ciudadanos.

“Mi objetivo es claro, quiero aumentar el número de votantes registrados y que haya más participación cívica”, esboza.

El alcalde de South Gate, Jorge Morales, busca revertir un patrón común en ciudades mayormente latinas" la desconexióm civica de sus residentes. (Photo by Aurelia Ventura/La Opinion)
El alcalde de South Gate, Jorge Morales, busca revertir un patrón común en ciudades mayormente latinas” la desconexióm civica de sus residentes. (Photo by Aurelia Ventura/La Opinion)

Por décadas, muchas ciudades del Sur de California con alta población de inmigrantes latinos han sido escenarios de escándalos políticos, que de acuerdo con muchos expertos, se deben precisamente al poco involucramiento de sus residentes con el gobierno local.

Arrestos y condenas de funcionarios públicos en ciudades como Lynwood, Cudahy, Bell, Vernon y Huntington Park han sido titulares en años recientes. South Gate lo vivió en carne propia en el 2005 cuando Al Robles, un exconcejal, administrador y alcalde fue sentenciado a 10 años de prisión por corrupción.

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Desconexión es un peligro

Para Efraín Escobedo de la California Community Foundation y quien trabajó como gerente del Registro Civil y Electoral del Condado de Los Ángeles, la desconexión entre el gobierno y los residentes provoca que estos últimos se conviertan en simples  “receptores” de todas las decisiones que toman sus líderes.

“Sin la participación ciudadana los procesos democráticos no sirven” esboza. “Los funcionarios electos no responden a quienes deben responder, sino a otros intereses. Eso no es bueno para la comunidad”, agrega.

Erica Bernal, directora de la Asociación Nacional de Latinos Electos o Designados (NALEO), sostiene que esta apatía cívica y electoral no es exclusiva de South Gate, sino característica de muchas otras comunidades.

“Lo vimos en el 2014 cuando se dio la participación más baja en años electorales en que no se elige a un presidente” sostiene. “El alcalde [de South Gate] tiene la idea correcta de que hay que promover la participación de la comunidad y seguir hablando sobre la importancia de votar, sobre todo en las locales” , agrega.

De izquierda a derecha: Sara Meza-Medrano, Giselle Mares, Mayor Jorge Morales, Marina Urias, y Richard Luna ( Aurelia Ventura/La Opinion)
De izquierda a derecha el equipo de alcance comunitario de South Gate: Sara Meza-Medrano, Giselle Mares, Alcalde Jorge Morales, Marina Urias y Richard Luna (Aurelia Ventura/La Opinion)

Manos a la obra

South Gate se ha puesto manos a la obra para cambiar la apatía electoral. Recientemente, la ciudad presentó un foro de información sobre el proceso de ciudadanía junto a otras organizaciones. Además, el alcalde Morales trabaja en una iniciativa que promovería la naturalización entre sus residentes e incluso entre los comerciantes y empleados que llegan a South Gate.

Aunado a esto, han creado un equipo de trabajo comunitario que incluye un esfuerzo en las redes sociales como Facebook, Twitter e Instagram.

Actualmente tres empleadas de la ciudad se enfocan en organizar reuniones comunitarias para crear grupos de vigilancia vecinales, atraer y mantener los negocios existentes en la localidad e involucrar a la población en las actividades cívicas.

Sara Meza-Medrano, especialista en prevención del crimen, señala que ya tienen a 41 residentes dispuestos a crear otros tantos grupos de vigilancia, que en muchas ciudades han servido como catalizador para mejorar las relaciones entra la Policía y la comunidad. El objetivo es llegar a formar más de 100 grupos vecinales.

“La mala relación entre la Policía y la comunidad muchas veces es por la falta de comunicación”, esboza. “Y muchas veces escuchar de los agentes es todo lo que la gente necesita para empezar a confiar en la Policía”, agrega.

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De izq.: Sara Meza-Medrano, encargada de prevención del crimen, Giselle Mares, asistente de la gerencia y Marina Urias, coordinadora de negocios locales.   (Aurelia Ventura/La Opinion)

La responsable del sitio web de South Gate y del manejo de las redes sociales, Giselle Mares,  comenta que a través de la cuenta de Facebook promueven los eventos de la ciudad, las ferias de salud y otras actividades, incluyendo las reuniones del Concejo.

“Mucha gente ha venido por primera vez a las reuniones y yo me encargo de enseñarles cómo dar su opinión en los asuntos de la agenda”, agrega.

La ciudad también ha lanzado una  aplicación para teléfonos inteligentes donde se pueden solicitar servicios como limpieza de grafitti y otros. El sitio de Internet de la ciudad tiene información adicional, como por ejemplo las grabaciones de las reuniones del Concejo.

“Cuando la gente no presta atención a lo que pasa en la ciudad es cuando las cosas malas pasan”, repite Morales, alcalde de esta ciudad desde 2011.  “Es por eso que quiero cambiar esta tendencia, quiero romper esa tendencia”.