Alex Johnson: El bienestar de la niñez merece el primer lugar

El Presidente del Children´s Defense Fund en California dice que es hora de actuar más y hablar menos, para mejorar las condiciones de vida de las nuevas generaciones
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Alex Johnson: El bienestar de la niñez merece el primer lugar
Alex Jonson y la fundadora del Childrens Defense Fund, Marian Wright Edelman, con jóvenes de Los Angeles que han ganado becas de CDF por superar obstáculos y mostrar rendimiento escolar.

Alex Johnson recuerda el día que llevó al estudiante de secundaria David Sánchez a una tienda por departamentos a comprarse un traje para celebrar que el muchacho había recibido una beca para ayudarlo en sus estudios.

“Fue la primera vez que se puso un traje. David tiene siete hermanos y hermanas, su papá es un trabajador migrante y casi nunca estaba con la familia y la familia entera sobrevive con 23,000 dólares al año”, contó Johnson. “Y él estaba sacando excelentes notas en la escuela, por eso decidimos ayudarlo”.

Historias como esta son las que motivan a Johnson, presidente en California del Children´s Defense Fund (CDF), una organización que se encarga de una tarea nada fácil: mejorar las condiciones de vida de millones de niños y jóvenes que parecen tenerlo todo en contra.

Diez estudiantes de secundaria como David Sanchez ganan una de las becas “Beat the Odds” pero al menos 300 las solicitan cada año. Todos provienen de familias de clase trabajadora, con ingresos bajo el nivel de pobreza, que a pesar de enfrentar serios contratiempos y condiciones, muestran deseo de superación.}

He aquí la historia de otro de ellos:

No es fácil, explica Johnson. Las estadísticas revelan que para ciertos grupos en nuestra sociedad, las cosas son más difíciles que para otros.

“Los jóvenes negros y latinos de clase pobre y trabajadora tienen más probabilidades de ser detenidos por faltar a la escuela, o por no pagar el costo del autobús, y comenzar una espiral hacia abajo que los hace terminar en prisión y con un récord criminal”, afirma Johnson.

No se trata de mal comportamiento. Un reporte del Youth Justice Coalition halló que el 73% de los jóvenes del condado de LA han llegado tarde a la escuela en ocasiones al no encontrar un transporte o no poder pagarlo.

El costo del transporte y la evasión de tarifa es un ejemplo del tipo de medida que CDF ayuda a impulsar.  Un proyecto de ley patrocinado por la asambleísta Nora Campos proporcionaría pases de transporte público a los jóvenes cuyas familias sean de bajos ingresos.

“Es un tema de gran importancia. Un joven puede recibir un ticket por evasión de pago en el autobús, o el metro. Luego vienen las multas que no puede pagar, termina detenido y su vida comienza a salirse del carril”, dijo Johnson.

En la agenda de Johnson y de CDF para este año empujar a favor de cambios concretos a nivel legislativo para contrarrestar la pobreza infantil, ampliar el acceso a cuidado de salud y a la educación, así como reformas al sistema de justicia juvenil.

Para Johnson, esta sociedad lleva demasiados años hablando sobre los problemas que genera la pobreza. “Hay que actuar con fuerza”, dijo Johnson. “En California hemos visto progreso, con leyes para incluir a todos los niños en cobertura médica, ahora el aumento a 15 dólares del salario mínimo que beneficiará a estas familias. Pero hace falta mucho más.”

Alex Johnson fue fiscal y educador y ahora dirige la ambiciosa agenda del Childrens Defense Fund en California
Alex Johnson fue fiscal y educador y ahora dirige la ambiciosa agenda del Childrens Defense Fund en California

Hay muchos intereses que empujan a los políticos a actuar en su beneficio. Los niños y los jóvenes son un grupo vulnerable porque no votan y en muchos casos, también pertenecen a familias que no votan porque son inmigrantes recientes o porque sufren falta de acceso a las urnas.

“La voz de los niños es más suave, y tiene que competir con los intereses de transporte, petroleros, financieros y muchos otros”, afirma Johnson. “Debemos amplificar esas voces para que más y más personas ayuden a impulsar los intereses de la niñez”.

Johnson está cansado de conversaciones. “Hemos estado discutiendo por décadas lo que hace falta para sacar adelante a las nuevas generaciones”, afirma. “Necesitamos cambios estructurales. En educación no deberíamos estar celebrando pequeños aumentos en tasas de graduación. Deberíamos estar graduando a todo el mundo”.

La agenda del CDF para este año puede leerse aquí

La situación:

  • Uno de casa cuatro niños en California vive en la pobreza. Pero uno de cada tres niños latinos o negros son pobres, una tasa mayor que el resto.
  • 550,000 niños aún no tienen cobertura médica.
  • Los jóvenes latinos y negros constituyen el 75% de los arrestos juveniles por delitos mayores.
  • Un 71% de los estudiantes de décimo primer grado (11) no tienen los niveles mínimos de matemática. La cifra es de 82% para los latinos y 86% para los negros)

Entre las propuestas de CDF para este año están:

  1. Expansión del Crédito Impositivo sobre Ingresos (EITC) para familias con menos de 14,000 dólares en ingresos anuales.
  2. Aumentar beneficios de CAL WORKS y eliminar el “Maximum Family Grant” que penaliza a mujeres por tener hijos mientras reciben esta ayuda.
  3. Proporcionar transporte gratis para que los menores en familias pobres puedan ir a la escuela.
  4. Asegurar la implementación de la expansión de Medical a todos los niños que cumplen los requisitos de ingresos, sin importar su estatus migratorio.
  5. Expandir beneficios médicos a familiares de estos niños sin importar su estatus migratorio.
  6. Ampliar acceso a cuidado infantil subsidiado para niños de bajos recursos.
  7. Mejor acceso a escuela pre escolar
  8. Proteger de la criminalización a jóvenes que evaden pago de transporte.
  9. Invertir en programas de prevención en delincuencia juvenil.
  10. Eliminar el uso de aislamiento en centros de detención juvenil y el trato de adulto para menores de edad en el sistema penal.

Alex Johnson:

Actual Presidente de CDF en California

Su experiencia incluye haber trabajado en justicia y educación.

Fue fiscal del condado del Bronx en Nueva York

Trabajó en la unidad de rendimiento de maetros del Departamento de Educación de NY

Asesor de educación y justicia para el supervisor Mark Ridley Thomas en el condado de Los Angeles

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