¡Apágalo ya! ¿Por qué explotan los Samsung Galaxy Note 7?

Samsung dejará de producir definitivamente el Galaxy Note debido a sus problemas técnicos, que le han costado millones de dólares y la pérdida de confianza de sus usuarios
¡Apágalo ya! ¿Por qué explotan los Samsung Galaxy Note 7?
Este es el aspecto de un Galaxy Note 7 tras la explosión de la batería.
Foto: BBC

Lo que parecía un incidente aislado terminó por frenar las ventas y, finalmente, la producción, del Galaxy Note 7, el último teléfono inteligente de Samsung, que se ha convertido en la peor pesadilla de la firma surcoreana.

A dos semanas del lanzamiento (el 19 de agosto) ya se habían documentado 35 de casos de baterías que explotaban. Hoy, hemos perdido la cuenta. A medida que aparecían nuevos videos, fotos y testimonios, la situación empeoraba.

Algunos de los celulares “ardían” nada más desconectarlos del cargador. Otros desprendían humo sin motivo aparente o explotaban en la mano de los usuarios. E incluso dentro de un avión.

La empresa optó primero por aconsejar a sus clientes que no cargaran del todo el celular, luego por llamar los aparatos a revisión y –cuando se vio que los teléfonos “arreglados” también estallaban– por pedirles a sus usuarios que los apagaran, y anunciar el cese definitivo de fabricación.

Teléfonos de Samsung
Algunos teléfonos reemplazados también explotaron.

“Sentí esa extraña sensación de ardor en mi dedo pulgar, lo levanté, vi que salía humo, y lo tiré al suelo“, le explicó a la BBC Abby Zuis, una adolescente estadounidense de 13 años, propietaria de un Galaxy Note 7, supuestamente reemplazado, que acabó explotando.

Pero, ¿qué es lo que está ocurriendo?

Ánodos y cátodos

Las baterías de iones litio (como las del Galaxy 7) son pilas recargables que almacenan energía eléctrica y que se combinan químicamente para producir y transportar energía. Pero si se colocan de forma incorrecta, puede haber problemas.

Tal y como explicó Apple (que también las usa en sus teléfonos, al igual que la mayoría de los fabricantes), este tipo de pilas “se cargan más rápido y duran más que las convencionales”.

El problema es que generan calor y, si no se gestionan de la manera adecuada, pueden producir compuestos en su interior que, como en el caso de Samsung, lleguen a estallar.

“Hemos detectado un problema en las células/celdas de las baterías“, dijo Samsung al respecto, en un comunicado actualizado el pasado miércoles 5 de octubre.

Batería de litio de celular Apple
Las baterías de litio de los celulares son ligeras y poco costosas pero tienen más riesgo de sobrecalentamiento que las tradicionales.

La empresa explicó que, tras las primeras investigaciones, había identificado que “se produce un sobrecalentamiento de la celda de la batería,al entrar en contacto el ánodo con el cátodo, lo cual es un error muy poco común en el proceso de fabricación”.

¿A qué se refería? La respuesta es más simple de lo que podría parecer. Toda batería funciona con dos componentes que provocan reacciones químicas: los electrodos. Y existen dos tipos de electrodos, el ánodo (polo positivo) y el cátodo (polo negativo).

El primero libera electrones como resultado de un proceso de oxidación que fluyen, viajando de un electrodo a otro. Y el segundo, al otro lado de la batería, los recibe y absorbe.

Según los especialistas de Phys.org, “esos extremos- o conductores- nunca deben tocarse, por eso los fabricantes insertan separadores para mantenerlos aparte”.

Galaxy Note 7
Hubo un “fallo de fabricación poco habitual”, dijo Samsung.

Y el fallo de fábrica del que hablaba Samsung significaría que esos dos extremos de las baterías estaban entrado en contacto, lo cual explicaría las explosiones. Pero esa hipótesis todavía se está investigando.

“Demasiada energía”

Will Stewart, del Instituto de Ingeniería y Tecnología (IET, por sus siglas en inglés), dice que las baterías de litio se pueden sobrecalentar porque su contenido energético es demasiado elevado para el peso de cada unidad.

“Eso es fantástico para mantener los teléfonos y otros dispositivos encendidos. Pero los aparatos modernos usan mucha energía y solemos recargarlos rápidamente. Así que si algo sale mal, el volumen de energía liberada es bastante alto y, por lo tanto, arde”.

Batería de litio
Samsung no es el único fabricante que utiliza baterías de litio.

De hecho, este tipo de baterías permiten el funcionamiento de la mayoría de los dispositivos modernos, desde computadoras portátiles hasta autos eléctricos, aviones o cigarrillos electrónicos, por su potencia, ligereza y rapidez de carga.

En realidad, Samsung no es la primera empresa que tiene problemas con este tipo de baterías. También han estallado las baterías de cigarrillos electrónicos y de aviones de Boeing, o las de autos de Tesla y hoveboards (patinetas eléctricos).

Según Stewart, este tipo de fallas solo afecta a una pequeña proporción de teléfonos. Pero las imágenes que generan pueden llegar a provocar gran ansiedad (y desconfianza) en los consumidores.

Riesgo latente

“Los fabricantes de dispositivos tienen en cuenta todo tipo de factores, como el rendimiento, el costo y la seguridad, a la hora de fabricar la próxima generación de su tecnología”, explican desde Phys.org. “Y la carrera para hacer que la batería del último teléfono o tableta dure más puede conducir a resultados inesperados”.

Según Hideki Yasuda, analista del Ace Research Institute de Tokio (Japón), “los fabricantes de celulares inteligentes están tratando de comprimir esas baterías en soportes pequeños y finos“.

Y lo mismo sucede con el tiempo de carga, una de las obsesiones de los grandes gigantes tecnológicos. El S6 de Samsung, por ejemplo, se recarga en apenas una hora.

Galaxy Note 7
Algunos especialistas dicen que “la carrera por hacer que la batería dure más puede conducir a resultados inesperados”.

Pero “esa moda genera cada vez más una tendencia a la sobrecarga”, le contó Lynden Archer, de la Universidad de Cornell de Nueva York (EE.UU.), al sitio web The Verge.

Algunos científicos están tratando de desarrollar un tipo de electrolitos para baterías de litio y otros dispositivos que no se quemen o se sobrecarguen tan fácilmente, los “líquidos iónicos”, más seguros pero, probablemente, de menos duración.

“Como las baterías generan energía a través de una reacción química, es muy difícil reducir el riesgo (de explosión) a cero“, concluye Yasuda.

“A veces, la conveniencia tiene un precio”.

Samsung urge a los usuarios a que los apaguen

El gigante de la telefonía móvil, Samsung, ya estaba al borde del precipicio con las explosiones de sus Galaxy Note 7 cuando se confirmó que los celulares de reemplazo también explotaban.

Así, primero se vio obligado a frenar las ventas de uno de sus productos estrella, su teléfono inteligente bandera, el supuesto gran rival del iPhone 7 de Apple. Y urgió a quienes tienen un Galaxy Note 7 a que apaguen sus aparatos.

Por último, este martes la empresa surcoreana anunció con un comunicado: “Podemos confirmar que Samsung detiene permanentemente la producción del Galaxy Note7”.

La medida surge tras los continuos informes de problemas de la batería que provocan que los teléfonos estallen, incluidos los teléfonos de reemplazo que se ofrecieron a los usuarios. Incluso hay rumores de que la empresa surcoreana podría dejar de producir el teléfono de forma permanente.

Las autoridades de seguridad surcoreana afirman que están investigando una posible nueva falla. Mientras tanto, las acciones de la compañía cayeron un 8% este martes y algunos analistas creen que la crisis de Samsung podría impulsar las ventas de su principal rival Apple.

“Como la seguridad de nuestros consumidores es nuestra prioridad, Samsung le pedirá a todas las telefónicas y socios del mundo que paren las ventas y cambios del Galaxy Note 7 mientras tiene lugar una investigación”, dijo Samsung en un comunicado.

Samsung le pidió a los usuarios que apaguen los teléfonos.
Samsung le pidió a los usuarios que apaguen los teléfonos.

Algunos usuarios reportaron heridas leves por culpa del celular.
Algunos usuarios reportaron heridas leves por culpa del celular.

“Tal vez en Samsung no se pueden creer que uno de los líderes en el mundo de la electrónica puede haber cometido un error tan catastrófico, dos veces”, señala Dave Lee, reportero de Tecnología de la BBC.

Por seguridad

Los Note 7 habían sido llamados a revisión en septiembre después de las quejas de que las baterías explotaban. La empresa les mandó a los usuarios unos aparatos supuestamente arreglados.

Los Galaxy Note 7 fueron sustitudios por modelos supuestamente libres de la falla, pero incluso estos se ha reportado que se queman.
Los Galaxy Note 7 fueron sustitudios por modelos supuestamente libres de la falla, pero incluso estos se ha reportado que se queman.

Pero pronto comenzaron a llegar los reportes de que incluso la segunda versión acababan quemados. Un hombre de Kentucky aseguró que se levantó con la habitación llena de humo por un Note 7 que había sido cambiado.

Eso, días después de que un vuelo en Estados Unidos fuera evacuado cuando uno de los dispositivos empezó a echar humo.

El Note 7 estaba llamado a ser uno de los teléfonos estrella de Samsung.
El Note 7 estaba llamado a ser uno de los teléfonos estrella de Samsung.

“Seguimos comprometidos a trabajar diligentemente con las autoridades regulatorias para adoptar los pasos necesarios para resolver la situación”, agrega.

Pero como apunta Lee, “este asunto ya no es sobre el Note 7, es sobre la confianza que los consumidores pueden depositar en Samsung. Y esa confianza, con perdón, parece que está esfumándose”.

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