Allanan oficinas de escuelas chárter tras alegatos de malversación de fondos

Celerity Educational Group, que rige una red de escuelas chárter en Los Ángeles es acusada de fraude y malservación de fondos
Allanan oficinas de escuelas chárter tras alegatos de malversación de fondos
La entidad controla varias escuelas en Los Ángeles y una en Compton.
Foto: Aurelia Ventura / Impremedia/La Opinion

Algunos padres que llegaron el jueves a dejar a sus hijos a la escuela Celerity Achernar Charter de la ciudad de Compton dijeron no estar enterados del problema que un día antes se había suscitado en las oficinas de Celerity Educational Group.

La organización con base en Los Angeles que administra una red de escuelas chárter —incluyendo la de Compton- fue allanada por agentes federales el miércoles bajo alegatos de fraude y malversación de fondos.

“No me han dicho nada de la escuela ni sabía nada [del tema]”, dijo una madre, quien no quiso dar su nombre, mientras dejaba a sus dos hijos en la escuela el jueves.

01/25/17/ LOS ANGELES/ Celerity Achernar Charter School in Compton. Federal agents raided the offices of Celerity Educational Group, a Los Angeles based organization that runs a network of charter schools both in Southern California and Louisiana. (Photo Aurelia Ventura/ La Opinion)
El grupo Celerity Educational Group rige escuelas chárter en el sur de California y en Lousiana. (Foto: Aurelia Ventura/La Opinión)

Funcionarios del departamento de educación de EEUU, del FBI y de la oficina del fiscal de EEUU en Los Ángeles participaron en la incursión, que fue reportada por el diario Los Angeles Times. Éste también informó que un portavoz del Departamento de Seguridad Nacional de EEUU confirmó la participación de su agencia en el allanamiento.

“Celerity ha sido informada de esta investigación y espera poder abordar cooperativamente cualquier preocupación planteada por las agencias de investigación”, dijo Stefan Friedman, un portavoz de Celerity, en un comunicado. “Independientemente, Celerity continuará ejerciendo los altos estándares educativos de los que siempre ha estado orgulloso”.

Friedman dijo que duda que este allanamiento tenga algo que ver con inmigración.

Debido a que las órdenes de la incursión están bajo sello, los funcionarios federales no han informado explícitamente la investigación, dijo Thom Mrozek, portavoz con la oficina del fiscal de EEUU en Los Ángeles añadiendo que no podía agregar más comentarios.

El distrito unificado de Compton supervisa una escuela de Celerity mientras el distrito escolar unificado de Los Ángeles (LAUSD) supervisa las otras seis que componen las siete escuelas de California en la red de Celerity.

01/25/17/ LOS ANGELES/ Celerity Achernar Charter School in Compton. Federal agents raided the offices of Celerity Educational Group, a Los Angeles based organization that runs a network of charter schools both in Southern California and Louisiana. (Photo Aurelia Ventura/ La Opinion)
La escuela chárter Celerity Achernar en Compton es una de las escuelas del grupo Celerity. (Foto: Aurelia Ventura/La Opinión)

Previamente LAUSD había planteado preocupaciones acerca de los vínculos entre Celerity Educational Group, su ex CEO, Vielka McFarlane, y una entidad relacionada: Celerity Global Development.

Según los documentos del distrito, en 2012 la junta directiva de Celerity Educational Group entregó hasta $2.3 millones en reservas de efectivo a Celerity Global, junto con la “administración cotidiana” de las escuelas y el control efectivo de la junta de Educational Group. Después de los cambios, los funcionarios del distrito dijeron que ya no estaba claro cuáles empleados de las escuelas chárter realmente trabajaron para Celerity Global y cuales trabajaron para Celerity Educational Group.

“Como resultado de estos cambios … Global es la organización que en realidad administra la escuela autónoma”, escribieron los funcionarios de Charter Unified en octubre pasado. Pero, dijeron funcionarios del distrito, Celerity nunca informó al distrito de los cambios. Cuando los funcionarios de LA Unified Charter solicitaron lo que ellos creían ser “información básica” sobre los arreglos de gobernatura, encontraron que las respuestas de la escuela eran insuficientes.

Entre las cosas que los funcionarios del distrito dijeron que los líderes de Celerity no podían explicar adecuadamente estuvieron: cheques por un total de $5.6 millones de dólares escritos por Celerity Educational Group a Celerity Global y otras entidades con nombres similares.

McFarlane, quien fundó la red, es un vínculo entre Celerity Global y Celerity Educational Group. Los formularios de impuestos de ambas organizaciones incluyen su nombre—y los funcionarios del distrito plantearon preocupaciones de que su participación en ambas organizaciones podría plantear potenciales conflictos de interés.

Aunque McFarlane “se ha retirado de posiciones dentro de [Celerity Educational Group]”, funcionarios del distrito escribieron, “cheques la identificaron como signataria autorizada, lo que sugiere que sigue participando en las operaciones fiscales de las escuelas de Celerity”.

El distrito también señaló las transferencias de fondos entre los campus de Celerity en la zona de Los Ángeles, Celerity Educational Group, Celerity Global y otra entidad relacionada, Celerity Development, LLC. Funcionarios del distrito dijeron que ni Celerity Global ni Celerity Development, LLC, han revelado sus “finanzas” desde el año fiscal 2011-12.

01/25/17/ LOS ANGELES/ Celerity Achernar Charter School in Compton. Federal agents raided the offices of Celerity Educational Group, a Los Angeles based organization that runs a network of charter schools both in Southern California and Louisiana. (Photo Aurelia Ventura/ La Opinion)
Estudiantes de la escuela chárter Celerity Achernar en Compton. (Foto: Aurelia Ventura/La Opinión)

Cuando el peticionario [Celerity Educational Group] se niega a proporcionar información básica sobre la entidad afiliada, se opone a una evaluación completa de si existen conflictos de intereses y llama a cuestionamiento serio de las practicas de las organizaciones”, dijeron funcionarios de la división de escuelas chárter de LAUSD en octubre.

Como resultado de estas preocupaciones, los funcionarios del distrito recomendaron en octubre que la Junta de LAUSD declinara renovar dos escuelas charter de Celerity—el campus de Dyad en South L.A. y el campus de Troika en Eagle Rock. Los miembros de la Junta acordaron por una votación de 6-0.

Las escuelas autónomas reciben fondos públicos, pero son operados por grupos independientes—organizaciones sin fines de lucro, en su mayoría—no por distritos escolares. El grupo charter debe solicitar a un “autorizante”—un distrito escolar local, la oficina de educación del condado o la junta estatal de educación—permiso para abrir. A cambio de la libertad de algunas regulaciones estatales de la escuela pública, las escuelas deben solicitar a su autorizante cada ciertos años para renovar su chárter con el fin de permanecer abiertas.

LAUSD no quiso proveer comentario acerca del allanamiento. Por su parte Friedman dijo que el jueves las escuelas Celerity estaban entregando cartas de notificación a los padres acerca de los sucedido.

Celerity Educational Group también está vinculado con cuatro escuelas charter en el estado de Louisiana.