VIDEO: Cazador de asteroides de NASA se acerca a la Tierra

Esta es la primera misión de la NASA para tomar muestras de un asteroide y regresarlas a la Tierra
VIDEO: Cazador de asteroides de NASA se acerca a la Tierra
OSIRIS-REX usará la fuerza de gravedad de la tierra para impulsarse.
Foto: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA

La primera misión de la NASA para recoger muestras de asteroides usó hoy la Tierra como una honda para lanzar piedras, para impulsar la nave espacial Osiris-Rex y lanzarla en una trayectoria correcta hacia el asteroide Bennu.

Osiris-Rex explorará el asteroide Bennu, en la primera misión de la agencia espacial de EEUU que se propone enviar una nave a un asteroide, recoger muestras de su superficie y traerlas de regreso a la Tierra.

Osiris-Rex hizo hoy un saludo rápido a la Tierra desde su cuenta oficial en Twitter @OSIRISREx cuando pasó a 10,711 millas (17,237 kilómetros) de nuestro planeta, a primera hora de la tarde del viernes, por encima de la Antártida, para tomar así más velocidad en su trayectoria a Bennu.

La órbita de Bennu alrededor del Sol está inclinada a seis grados de la órbita terrestre, y esta maniobra también cambió la dirección de la nave espacial para ponerla en el camino hacia el asteroide. Como resultado del sobrevuelo, el cambio de velocidad de la nave espacial alcanzó 8,451 millas por hora (3,778 kilómetros por segundo).

El objetivo del acercamiento del acercamiento a la Tierra era incrementar la velocidad de la nave espacial y esto se logró, dijo  el científico jefe de Osiris-Rex Dante Lauretta, de la Universidad de Arizona, en Twitter:

Los telescopios terrestres observaron la nave mientras estaba cerca. La NASA publicó una galería de fotos en línea.

La NASA dice que los instrumentos científicos de la nave estarían encendidos cuatro horas después del acercamiento y se probarán durante las próximas dos semanas, escaneando la Tierra y la Luna. Lauretta dijo que sería una buena práctica para las operaciones en Bennu.

Bennu mide sólo 1,640 pies (500 metros) aproximadamente y gira alrededor del Sol en una órbita ligeramente más ancha que la nuestra. Osiris-Rex entrará en órbita alrededor del asteroide y buscará el mejor lugar para recoger unos cuantos puñados de fragmentos de roca. Se moverá como un colibrí usando un brazo mecánico que descansará brevemente en la superficie y extraerá las muestras.

El viaje de esta nave espacial demorará siete años en completarse. Los científicos dicen que el asteroide podra proporcionar pistas acerca del origen de la vida. Se cree que se formó hace 4,500 millones de años, un remanente de los primeros bloques de construcción del sistema solar.

Este es el primer intento estadounidense de traer muestras de un asteroide. Una nave espacial de Japón ya ha visitado un asteroide y ha devuelto algunas muestras.

Con información de The Associated Press y NASA