California intenta contener brotes de hepatitis A

Al menos 17 personas han muerto a causa de la enfermedad en el condado de San Diego

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California intenta contener brotes de hepatitis A
La falta de acceso a baños entre personas sin hogar contribuye al contagio de la hepatitis A.
Foto: Archivo

Autoridades sanitarias de California están luchando por contener fuertes brotes de hepatitis A entre personas que viven en la calle y adictos en tres condados, incluyendo San Diego, donde al menos 17 han muerto.

Cientos más han enfermado y han sido hospitalizados, sobre todo en el área de San Diego, muchas veces cerca de destinos turísticos. La enfermedad también ha surgido en los condados de Los Ángeles y Santa Cruz.

Los brotes se deben, en gran parte, a la falta de acceso a baños y lavabos en los asentamientos de gente sin hogar.

Funcionarios de salud pública dicen que la crisis los ha tomado por sorpresa porque es raro que la enfermedad se extienda de manera tan intensa cuando no está vinculada a una fuente común, como un alimento contaminado. Mientras se suman casos sin fin, críticos culpan a las autoridades diciendo que la respuesta fue muy lenta.

El Departamento de Salud Pública de California dice que el del condado de San Diego es “el brote más grande en los EEUU no relacionado con un alimento contaminado”, desde que se introdujo por primera vez una vacuna contra la hepatitis A en 1995. El virus ataca el hígado.

“Este es un brote sin precedentes”, dijo la doctora Wilma Wooten, oficial de salud pública del condado y directora de Servicios de Salud Pública de la Agencia de Salud y Servicios Humanos del condado de San Diego.

Wooten, quien a principios de septiembre declaró una emergencia de salud pública, dijo que alrededor del 65% de las 461 personas que han contraído el virus en el condado de San Diego desde noviembre pasado son personas sin hogar y/o adictos.

Bajo la dirección del departamento de salud del condado, la ciudad está desinfectando intensamente secciones muy sucias de las aceras y calles del centro.

A principios del mes pasado, el condado instaló cerca de 40 estaciones portátiles de lavado de manos en las áreas más afectadas por el virus. También este mes, funcionarios de la ciudad anunciaron planes para agregar baños a las áreas del centro.

Las autoridades de salud del condado de Los Angeles anunciaron que se habían identificado 10 casos entre personas sin hogar en las calles o en refugios. La mitad de esos pacientes habían estado en San Diego o en Santa Cruz, pero al menos dos casos fueron adquiridos localmente.

En el condado de Santa Cruz, en la costa central de California, alrededor de 70 personas, en su mayoría sin hogar o usuarios de drogas, han sido diagnosticadas desde abril pasado.

La hepatitis A es una enfermedad altamente contagiosa pero típicamente leve, y generalmente no requiere tratamiento. No causa enfermedad hepática crónica, a diferencia de las hepatitis B y C, y rara vez es mortal.

Sin embargo, entre las personas con enfermedades hepáticas existentes y otras enfermedades comunes entre las personas sin hogar, puede causar infecciones hepáticas agudas e incluso la muerte. Según los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC), la mejor manera de prevenir la hepatitis A es vacunarse.

La hepatitis A suele propagarse cuando una persona ingiere materia fecal de otra persona infectada, incluso en cantidades microscópicas. Esto puede ocurrir cuando una persona infectada no se lava las manos después de defecar y luego contamina objetos, alimentos o agua con los que otra persona entra en contacto.

Una vez que una persona contrae el virus, en una comunidad sin hogar densamente poblada, que no tiene suficientes baños y fregaderos, puede propagarse fácilmente. También puede diseminarse a través del contacto sexual.

Leslie, de 42 años, quien pidió que no se use su apellido para proteger su privacidad, dijo que ha estado acampando en las calles de San Diego por cinco años. Se enfermó con el virus la primavera pasada y fue hospitalizada.

“Fue horrible”, dijo. “Mi piel estaba amarilla, mi orina parecía leche chocolatada. Y lo que duele. Me sentía dolorida todo el tiempo y cansada. No podía dormir lo suficiente”.

Leslie tardó más de dos meses en recuperarse completamente, pero dice que está agradecida de haber sobrevivido.

El Departamento de Salud Pública de California dijo que no tiene un protocolo sobre la mejor manera de lidiar con grandes brotes como el actual. Sin embargo, los funcionarios estatales dicen que están consultando con los CDC y otros estados y trabajando con las autoridades sanitarias del condado “para identificar estrategias que puedan ser efectivas”.

Según CDC, en 2014, se registraron aproximadamente 2,500 casos de infecciones agudas por hepatitis A en todo el país.

Michigan también está experimentando actualmente un brote grande de hepatitis A, aparentemente propagado en parte por el uso de drogas intravenosas y por el contacto sexual. Al menos 14 personas han muerto. En Colorado y Nueva York, y otras ciudades del mundo, las infecciones por hepatitis A resultado de relaciones homosexuales han aumentado este año, según funcionarios de salud de California.

La hepatitis A tiene un período de incubación largo antes de que una persona presente síntomas -entre 15 a 50 días, durante los cuales la persona puede ser capaz de infectar a otra sin saberlo. Además, no todos los que se infectan muestran las síntomas, que incluyen fiebre, fatiga, pérdida de apetito, náuseas, vómitos, dolor abdominal, orina oscura, ictericia y dolor en las articulaciones.

La transitoriedad de la población sin hogar hace que sea un reto educar y vacunar a las personas una vez que ocurre un brote. “Este brote realmente ha mostrado que necesitamos ser creativos y utilizar estrategias diferentes a las que hemos utilizado en el pasado”, dijo Wooten.

Los críticos dicen que los funcionarios de salud han sido demasiado lentos para actuar, especialmente para instalar baños y sumideros.

“Toda esta crisis está hecha por el hombre”, dijo Michael McConnell, quien canjea monedas en La Jolla, California, y defiende a los residentes sin hogar, en un artículo publicado en el San Diego Union Tribune. “La respuesta es ciertamente demasiado tarde dado cuando sabían que tenían un problema serio. Incluso hoy en día, todo lo que han hecho es lo más fácil. No han tomado ninguna acción audaz. ”

Algunos dijeron al periódico que la reacción es sintomática de una respuesta débil a los problemas de las personas pobres y sin hogar.

La ciudad y el condado de San Diego niegan cualquier retraso innecesario en el manejo del brote. En todo el condado, casi 23,000 personas han recibido vacunas contra el virus.

Los oficiales de salud pública ahora están trabajando con equipos de defensores de las personas sin hogar.

“Vamos a todas partes”, dijo Amy Gonyeau, directora de operaciones del Proyecto Alfa, una organización sin fines de lucro que proporciona servicios a los homeless. “Salimos todos los días. Tenemos nuestros propios vehículos y camionetas… educamos a la gente sobre lo que está pasando”.

En una mañana reciente, un equipo del Proyecto Alpha entregó kits de en un concurrido campamento en el vecindario de East Village, en el centro de San Diego. Carpas y carritos de compras alinean las aceras en esta sección del centro de la ciudad que está en gran parte oculta de la vista de los turistas.

“Parece una zona de guerra”, dijo Larissa Wimberly, una supervisora del Proyecto Alfa.

“Hay gente aquí con VIH, con cáncer, con problemas de corazón. Hay personas que son sólo ancianas y débiles y no están comiendo bien. Es muy triste”.

California Healthline