Vuelan acusaciones de corrupción en Maywood

Celebran allanamiento a la pequeña ciudad del sureste de Los Ángeles y el alcalde Ramon Medina se declara con la conciencia limpia

Las órdenes de cateo que se registraron este jueves en la casa del alcalde de Maywood, Ramón Medina, en las oficinas del el Ayuntamiento y otros lugares es lo que el concejal Eddie de la Riva “había estado esperando que sucediera” desde hace dos años.

Entrevistado por La Opinión en su taller mecánico, Medina dijo: “tengo mi conciencia tranquila”.

Entre tanto, el senador estatal Ricardo Lara (D-Bell Gardens) —quien representa al Distrito 33 que incluye a Maywood— considera que el asunto es “preocupante para la comunidad”.

“Hay preocupación por lo que están haciendo [Ramón] Medina y [el vicealcalde Ricardo] Villarreal y los que estaban antes como [el exconcejal Sergio] Calderón”, dijo Lara.

“Están dando contratos a amigos y contrataron a un administrador [Reuben Martínez] que no tiene experiencia para manejar una ciudad; han violado las leyes”, agregó.

Martínez es administrador interino de la ciudad desde 2016. Fue gerente de un proyecto de Boeing antes de ser despedido en febrero; sin embargo —coinciden las fuentes entrevistadas— no tenía experiencia en el manejo de una ciudad, incluso una tan pequeña como Maywood, de apenas una milla cuadrada.

Villarreal no respondió a un pedido de entrevista, antes del cierre de edición. A Calderón no se le pudo dejar mensaje en su celular.

Este es el taller mecánico propiedad del alcalde de Maywood Ramón Medina, de donde las autoridades se llevaron documentos durante un allanamiento. / fotos: Jorge Luis Macías.

“Una empresa criminal”

Este jueves, personal de la Fiscalía de Distrito del condado de Los Ángeles y agentes del Sheriff del condado extendieron el allanamiento y confiscación de computadoras y documentos de la casa de Villarreal y la compañía V & M Ironworks, que tiene contrato con la ciudad de Maywood.

“Yo solo proporcioné información de asuntos que se me hicieron sospechosos”, declaró el concejal De la Riva.

“Se me figura que ellos [el alcalde y otros funcionarios] sabían lo que estaba haciendo y por eso querían destituirme [en 2017]”.

Aunque las autoridades del condado se han negado a divulgar la naturaleza de la investigación, La Opinión pudo conocer —a través de una fuente que prefirió ocultar su nombre— que podría estar relacionada con la contratación de personal ligado a donativos de campaña en favor del alcalde Medina y de empresas que en el pasado respaldaron al exconcejal Sergio Calderón.

“La ciudad ha sido manejada como una empresa criminal”, criticó Gerardo Mayagoitia, un funcionario de la ciudad que mantiene registros públicos y estadísticas vitales.

“Lo que pasó ayer [el jueves] es algo bueno, porque lo que están haciendo [las autoridades] es traer luz en medio de la oscuridad”.

Mayagoitia indicó que en Maywood “las cosas están muy mal” y “hay leyes municipales, códigos y procedimientos que deben respetarse y que cuando se hacen cosas en contra de las reglas, eso es corrupción”.

Millones de dólares en deudas

El operativo del jueves se produjo cuatro meses después que se dio a conocer una auditoria por parte del estado —que criticaba a la ciudad por la mala supervisión de sus operaciones y finanzas.

La auditoría encontró que la ciudad había violado repetidamente la ley de reuniones abiertas del estado y los requisitos de licitación competitiva al otorgar contratos.

“El problema con esa auditoria fue que solo se enfocaron en cuatro años y yo les supliqué que investigaran lo que sucedió antes de 2010”, dijo De la Riva.

“Los problemas de ahora se deben [también] a malas decisiones del pasado y por eso tuve problemas con el modo en que se escribió el informe final… Yo siempre fui un libro abierto con los auditores; les dije todo porque no tengo nada que esconder… Quiero que se arreglen las cosas en Maywood y que sea una ciudad mejor”.

En efecto, aunque la ciudad proyectaba una ligera mejora en su condición financiera, carece de los recursos para pagar completamente deudas atrasadas sustanciales al 30 de junio de 2015, por un total de más de $15 millones, que es más del doble de sus costos operativos anuales.

Gran parte de la deuda se contrajo por las numerosas demandas en contra del extinto Departamento de Policía de Maywood (MPD) y arreglos económicos extrajudiciales que debió pagar la Asociación de Poderes Conjuntos que representaba a la ciudad.

Es que, entre 2001 y 2002, además de la confiscación de casi 17,000 vehículos a personas sin licencia —los cuales eran vendidos en subastas; algunos elementos del entonces departamento de policía fueron acusados de abuso de autoridad y violación de derechos civiles contra ciudadanos, entre otros cargos.

‘Conciencia tranquila’

El alcalde Ramon Medina rechazó las acusaciones y se limitó a decir que “honestamente, lo único que puedo decir es que vamos a cooperar con las autoridades; ahí están los récords [de los contratos]”.

¿Ha habido abuso de poder de su parte?, se le preguntó.

“No. Pienso que he hecho lo que pude por Maywood”.

¿No ha cometido ninguna irregularidad?

“No. Ninguna. De acuerdo con mi conocimiento hemos hecho mejor trabajo que la administración previa; los contratos que hemos dado han sido sometidos a ofertas y empleamos a quienes pensamos son las mejores personas para un puesto”.

Entonces, ¿tiene su conciencia tranquila?

“Mi conciencia está tranquila. Yo sigo trabajando aquí [en su taller mecánico]”.

Medina no quiso emitir comentarios sobre el concejal Eddie De la Riva. De la Riva y Mayagoitia sobrevivieron en el gobierno, pese a intentos de destitución.

De la Riva dio a conocer que, en 2017, Medina, el actual vicealcalde Ricardo Villarreal, además de Felipe Aguirre, Joaquín Lanuza y Carlos Álvarez -yerno del alcalde- fueron parte de la fallida recolección de firmas para poner su cargo en un referendo.

“No pudieron removerme porque se involucró la Fiscalía [de Distrito] del condado de Los Ángeles”, dijo. “Les demostraron a ellos cómo habían fallado en los pasos de destitución, y al final se canceló el intento”.

Con Medina como alcalde, Joaquín Lanuza tomó el lugar de Thomas Martin y su yerno, Carlos Álvarez fue seleccionado para estar en el concilio, en lugar de Sergio Calderón.

 ‘Mala administración y gobierno defectuoso’

Un reporte de 51 páginas de la auditora estatal Elaine M. Howle encontró que “la mala administración financiera y un gobierno defectuoso” en la ciudad de Maywood podría comprometer los servicios básicos que brinda a los residentes, y podría obstaculizar la capacidad de la ciudad para superar una deuda de $15 millones.

El informe enviado el 3 de octubre de 2016 al gobernador Jerry Brown, al presidente pro tempore del senado estatal Kevin de León, y a Anthony Rendón, presidente de la Asamblea concluye que “Maywood es una ciudad de alto riesgo debido a factores en la gestión financiera y operativa de la ciudad”.

Específicamente, señala que el ayuntamiento no supervisa adecuadamente las operaciones de la ciudad  ni  monitorea el desempeño del exadministrador de la ciudad en cinco años de labor, permitiendo que numerosos problemas permanezcan sin corregir.

“El ayuntamiento también inhibió la transparencia violando reiteradamente la ley de reuniones abiertas del Estado al tomar decisiones que afectaron significativamente las operaciones de la ciudad, incluida la contratación de personas para los puestos de gerente y abogado de la ciudad”, indica el documento. Y añade: “Maywood ha reportado un déficit de fondos generales durante los últimos seis años, y sigue enfrentando importantes desafíos financieros que amenazan su capacidad para proporcionar servicios a sus residentes. Aunque la ciudad proyecta una ligera mejora en su condición financiera, aún carece de los recursos para pagar completamente deudas atrasadas sustanciales, al 30 de junio de 2015, por un total de más de $15 millones, que es más del doble de sus costos operativos anuales”.