VIDEO: Hay una nueva aurora y se llama Steve

NASA pide ayuda a quienes viven donde se puede ver "Steve"

Científicos ciudadanos han ayudado a la NASA a resolver el misterio de una luz violeta relacionada con la aurora boreal en el cielo, y llamada “Steve”.

Notanee Bourassa sabía que lo que estaba viendo en el cielo nocturno no era normal. Bourassa, un técnico de TI en Regina, Canadá, viajó fuera de su casa el 25 de julio de 2016, alrededor de la medianoche con sus dos hijos más pequeños para mostrarles una hermosa pantalla de luz en movimiento en el cielo: una aurora boreal. A menudo mira hacia el cielo hasta las primeras horas de la mañana para fotografiar la aurora boreal con su cámara Nikon, pero esta fue su primera expedición con sus hijos. Cuando apareció una delgada cinta púrpura de luz que comenzaba a brillar, Bourassa tomó instantáneamente fotografías hasta que las partículas de luz desaparecieron 20 minutos después. Después de haber visto las auroras boreales durante casi 30 años, desde que era un adolescente, sabía que esto no era una aurora boreal como otras. Era algo más.

De 2015 a 2016, los científicos ciudadanos compartieron 30 informes de estas luces misteriosas, que aparecen como una delgada cinta púrpura de luz en el cielo nocturno, en foros en línea y con el equipo de científicos que manejan Aurorasaurus. Aurorasaurus es un proyecto de ciencia ciudadana financiado por la NASA y la National Science Foundation (NSF), y rastrea la aurora boreal a través de informes y tweets enviados por los usuarios.

En 2016, los científicos obtuvieron puntos de vista de tierra y satélite simultáneos de Steve (ahora llamado STEVE, abreviatura en inglés de Strong Thermal Emission Velocity Enhancement). Los datos mostraron que STEVE comprende una corriente de partículas extremadamente calientes en movimiento rápido llamada deriva de iones sub auroral, o SAID. Los científicos han estudiado SAIDs desde la década de 1970, pero nunca supieron que había un efecto visual acompañante.

Pero la gente todavía no sabía lo que era.

Aurora STEVE
La aurora STEVE se distingue por la luz violeta. NASA Godard.

Por primera vez, los científicos tenían puntos de vista terrestres y satelitales de Steve. Los científicos ahora han aprendido, a pesar de su nombre común, que Steve puede ser una pieza extraordinaria del rompecabezas al pintar una mejor imagen de cómo los campos magnéticos de la Tierra funcionan e interactúan con las partículas cargadas en el espacio. Los hallazgos se publican en un estudio publicado hoy en Science Advances.

La cinta morada de STEVE se acompaña con luces verdes en una estructura como la de una cerca.
Créditos: © Megan Hoffman

El estudio destaca una cualidad clave de Steve: Steve no es una aurora boreal normal. Las auroras se presentan globalmente en forma ovalada, en las últimas horas y aparecen principalmente en verdes, azules y rojos. Los informes de la ciencia ciudadana mostraron que Steve es morado con una estructura de verde que se agita. Es una línea con un principio y un final. La gente ha observado a Steve durante 20 minutos a 1 hora antes de que desaparezca.

“STEVE puede ayudarnos a comprender cómo los procesos químicos y físicos en la atmósfera superior de la Tierra a veces pueden tener efectos locales notables en las partes más bajas de la atmósfera de la Tierra”, dijo Liz MacDonald, científica principal de la nueva investigación de STEVE. “Esto proporciona una buena idea de cómo funciona el sistema de la Tierra en su conjunto”.

En todo caso, las auroras boreales y la aurora Steve son sabores diferentes de un helado, dijo MacDonald. Ambos son creados en general de la misma manera: las partículas cargadas del Sol interactúan con las líneas del campo magnético de la Tierra.

¿Quieres ayudar a entender este fenómeno? ¡Puedes enviar tus observaciones y fotos a Aurorasaurus! Más información, incluidos detalles sobre cómo detectar STEVE (en inglés) aquí: https://go.nasa.gov/2Isp6Tt