¿Qué son los ríos atmosféricos?

Son corrientes de aire cargadas de vapor de agua que van de regiones cálidas a regiones más frías
¿Qué son los ríos atmosféricos?
Una tormenta traída por un río atmosférico oscurece Bodega Bay, en California. NOAA

Los ríos atmosféricos son regiones relativamente largas y angostas en la atmósfera, como ríos en el cielo, que transportan la mayor parte del vapor de agua fuera de los trópicos.

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Estas columnas de vapor se mueven con el clima, llevando una cantidad de vapor de agua aproximadamente equivalente al flujo promedio de agua en la desembocadura del río Mississippi.

Cuando los ríos atmosféricos tocan tierra, a menudo liberan este vapor de agua en forma de lluvia o nieve.

Imagen de un río atmosférico llegando a California el 22 de marzo de 2018. NOAA

Aunque los ríos atmosféricos vienen en muchas formas y tamaños, aquellos que contienen la mayor cantidad de vapor de agua y los vientos más fuertes pueden crear lluvias e inundaciones extremas, a menudo al estancarse en cuencas vulnerables a las inundaciones. Estos eventos pueden interrumpir el viaje, provocar deslizamientos de tierra y causar daños catastróficos a la vida y la propiedad.

Un ejemplo bien conocido es el “Pineapple Express”, o Expreso de Piña, un fuerte río atmosférico que es capaz de llevar la humedad de los trópicos cerca de Hawaii a través del Pacífico hasta la costa oeste de Estados Unidos.

No todos los ríos atmosféricos causan daños; la mayoría son sistemas débiles que a menudo proporcionan lluvia beneficiosa o nieve que es crucial para el suministro de agua.

Los ríos atmosféricos son una característica clave en el ciclo global del agua y están estrechamente vinculados tanto al suministro de agua como a los riesgos de inundación, particularmente en el oeste de los Estados Unidos.

Si bien los ríos atmosféricos son responsables de grandes cantidades de lluvia que pueden producir inundaciones, también contribuyen a incrementos beneficiosos en la capa de nieve.

Una serie de ríos atmosféricos alimentó las fuertes tormentas invernales que azotaron la costa oeste de los EEUU. desde el oeste de Washington hasta el sur de California desde el 10 al 22 de diciembre de 2010, produciendo de 11 a 25 pulgadas de lluvia en ciertas áreas. Estos ríos también contribuyeron al manto de nieve en las Sierras, que recibió el 75 % de su nieve anual antes del 22 de diciembre, el primer día completo de invierno.

La investigación de NOAA (por ejemplo, NOAA Hydrometeorological Testbed y CalWater) utiliza observaciones satelitales, de radar, de aviación y de otro tipo, así como importantes mejoras en el modelo numérico del tiempo, para comprender mejor los ríos atmosféricos y su importancia tanto para el clima como para el clima.

La investigación científica arroja datos importantes que ayudan a los pronosticadores del Servicio Meteorológico Nacional de NOAA a emitir advertencias sobre posibles fuertes lluvias e inundaciones en áreas propensas a los impactos de los ríos atmosférios hasta cinco o siete días antes.

Con información de NOAA