Descubren otro cometa que no es del Sistema Solar

El extraño cometa recién descubierto es de otro sistema estelar, como Oumuamua
Descubren otro cometa que no es del Sistema Solar
La ilustración muestra la trayectoria del cometa interestelar C/2019 Q4.
Foto: NASA/JPL-Caltech

Un cometa recién descubierto ha entusiasmado a la comunidad astronómica esta semana porque parece haberse originado desde fuera del Sistema Solar.

El objeto, designado C / 2019 Q4 (Borisov), fue descubierto el 30 de agosto de 2019 por Gennady Borisov en el observatorio MARGO en Nauchnij, Crimea.

La confirmación oficial de que el cometa C / 2019 Q4 es un cometa interestelar aún no se ha hecho, pero si es interestelar, sería solo el segundo objeto con esas características detectado. El primero, el asteroide Oumuamua, fue observado y confirmado en octubre de 2017.

El nuevo cometa, C / 2019 Q4, todavía está entrando hacia el Sol, pero permanecerá más lejos que la órbita de Marte y se acercará a la Tierra solamente a más de 190 millones de millas (300 millones de kilómetros).

Oumuamua es el primer asteroide interestelar descubierto. M. Kornmesser/Observatorio Europeo del Sur

Después de las detecciones iniciales del cometa, el sistema Scout, que se encuentra en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, marcó automáticamente el objeto como posiblemente interestelar.

Davide Farnocchia del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA en JPL trabajó con astrónomos y el Centro de Coordinación de Objetos Cercanos a la Tierra de la Agencia Espacial Europea en Frascati, Italia, para obtener observaciones adicionales. Luego trabajó con el Minor Planet Center patrocinado por la NASA en Cambridge, Massachusetts, para estimar la trayectoria precisa del cometa y determinar si se originó dentro de nuestro sistema solar o vino de otra parte de la galaxia.

El cometa se encuentra actualmente a 260 millones de millas (420 millones de kilómetros) del Sol y alcanzará su punto más cercano, o perihelio, el 8 de diciembre de 2019, a una distancia de aproximadamente 190 millones de millas (300 millones de kilómetros).

El gráfico muestra la trayectoria del nuevo cometa interestelar recién descubierto. JPL/NASA

Actualmente en una trayectoria entrante, el cometa C / 2019 Q4 se dirige hacia el sistema solar interior y entrará en él el 26 de octubre desde arriba en un ángulo de aproximadamente 40 grados con respecto al plano eclíptico. Ese es el plano en el que la Tierra y los planetas orbitan alrededor del Sol.

Por qué es un cometa y no un asteroide

C / 2019 Q4 se estableció como cometario debido a su aspecto borroso, lo que indica que el objeto tiene un cuerpo helado central que produce una nube de polvo y partículas circundantes a medida que se acerca al Sol y se calienta.

La animación siguiente muestra cómo es un cometa:

La ubicación del cometa recién descubierto en el cielo (como se ve desde la Tierra) lo coloca cerca del Sol, un área del cielo que generalmente no es escaneada por los grandes estudios de asteroides terrestres o la nave espacial NEOWISE de caza de asteroides de la NASA.

Los astrónomos continuarán recolectando observaciones para caracterizar aún más las propiedades físicas del cometa (tamaño, rotación, etc.) y también continuarán identificando mejor su trayectoria.

Con información de Jet Propulsion Laboratory/California Institute of Technology/NASA