Corrosión pudo ser causa de incendio en refinería Chevron

Una tubería instalada hace décadas la compañía inspeccionó el año pasado pero no la reemplazó

Corrosión pudo ser causa de incendio en refinería Chevron
La refinería Chevron después del incendio.
Foto: AP Photo / The Contra Costa Times Aric Crabb

SAN FRANCISCO .- Las autoridades federales que investigan la causa de un incendio en una refinería de Chevron se enfocan en la posible corrosión en una tubería instalada hace décadas que la compañía inspeccionó el año pasado pero no reemplazó.

Los investigadores del Comité de Seguridad Química de Estados Unidos (CSB, por sus siglas en inglés) dijeron a The Associated Press el sábado que la inspección realizada en noviembre llevó a Chevron a reemplazar una tubería vieja conectada a la que presentó un desperfecto el lunes.

El fuego inició cuando una nube de vapor se encendió, poniendo en peligro a más de una decena de trabajadores que se encontraban en las inmediaciones. El incendio resultante generó una gruesa nube de humo negro y causó que miles de personas recibieran atención médica por problemas de salud en uno de los incendios más graves en refinerías estadounidenses de los últimos años.

La refinería Richmond, ubicada aproximadamente a 10 millas al noreste de San Francisco, produce cerca de 16% del suministro diario de gasolina de California.

Chevron indicó el sábado que también desea conocer las causas del accidente.

“Reconocemos que este es un incidente grave que merece una investigación a fondo”, dijo Sean Comey, un portavoz de la compañía. “Estamos cooperando con todas las agencias reguladoras y estamos comprometidos a entender mejor la causa de este incidente”.

Los inspectores aún no han visto los registros de prueba de la tubería que falló, pero dada la antiguedad y la condición que presentan las tuberías conectadas a ella, creen que la corrosión es una muy posible causa de su avería. Los investigadores dijeron que todas las tuberías sufren corrosión.

La unidad de crudo donde se generó el incendio es una zona clave de la refinería al ayudar a crear una mezcla especial de gasolina que arde de manera más eficiente y que cumple con las leyes en California sobre calidad del aire.

“Debido a las altas temperaturas del material en la torre, superior a los 600 grados Fahrenheit, el gasóleo inmediatamente formó una enorme nube de vapor inflamable”, informaron los investigadores del CSB.

Los investigadores dijeron a la AP que más de una decena de trabajadores de la refinería de Chevron fueron envueltos por el vapor y estuvieron a punto de sufrir lesiones de gravedad cuando se encendió.