7 minutos de terror: Cómo NASA tiene previsto el aterrizaje de la nave InSight en Marte

Para NASA, el lunes después del Día de Acción de Gracias será una pesadilla sobre la que no tendrá control: sufrirá "siete minutos de terror" para llegar a Marte
7 minutos de terror: Cómo NASA tiene previsto el aterrizaje de la nave InSight en Marte
Un artista ilustra la entrada de InSight en Marte. NASA/JPL-Caltech
Foto: NASA/JPL-Caltech

La misión de Exploración Interior de Marte de la NASA que utiliza la nave espacial de Investigaciones Sísmicas, Geodesia y Transporte de Calor (InSight, por su nombre en inglés) está en camino de aterrizar suavemente en la superficie del Planeta Rojo el 26 de noviembre, el lunes después del Día de Acción de Gracias.

Pero no será un fin de semana relajante con sobras de pavo, fútbol y compras para el equipo de esta misión que debe guiar a InSight.

Los ingenieros estarán atentos al flujo de datos que indican la salud y trayectoria de InSight, y monitorearán los informes meteorológicos marcianos para determinar si el equipo necesita realizar algún ajuste final en la preparación para el aterrizaje, a solo cinco días de la fecha decisiva.

InSight Mars Lander de NASA en su configuración completa, en Lockheed Martin Space en Littleton, Colorado. Cortesía Lockheed Martin Space/NASA

InSight, la primera misión para estudiar el interior profundo de Marte, despegó de la Base de la Fuerza Aérea de Vandenberg en el centro de California el 5 de mayo de 2018. Ha sido un vuelo sin incidentes a Marte, y los ingenieros lo aprecian así. Tendrán mucha emoción cuando InSight llegue a la cima de la atmósfera marciana a 12,300 mph (19,800 kph) y reduzca la velocidad a 5 mph (8 kph), aproximadamente a la velocidad del movimiento humano, antes de que sus tres patas toquen el suelo marciano. Esa desaceleración extrema tiene que suceder en poco menos de siete minutos.

Seis meses después de su lanzamiento, la nave InSight entrará en la atmósfera de Marte, después de haber recorrido casi 100 millones de millas, a velocidades supersónicas de más de 12,000 mph. Si todo va bien, golpeará los frenos para llegar a un aterrizaje suave y seguro en las llanuras rojas de Marte. El aterrizador InSight, que costó $ 828 millones, está programado para aterrizar alrededor de las 3 p.m. ET el lunes 26 de noviembre.

El siguiente video ilustra la tensión de este aterrizaje que no puede ser teledirigido, sino que está preprogramado para que ocurra así:

“Hay una razón por la que los ingenieros llaman aterrizar en los siete minutos de terror de Marte”, dijo Rob Grover, líder de entrada, descenso y aterrizaje (InLight) de InSight, con sede en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, en una declaración el miércoles.

No podemos usar el joystick para el aterrizaje, por lo que tenemos que confiar en los comandos que pre-programamos en la nave. Hemos pasado años probando nuestros planes, aprendiendo de otros aterrizajes de Marte y estudiando todas las condiciones que Marte puede ofrecernos. Y nos mantendremos atentos hasta que InSight se establezca en su hogar en la región de Elysium Planitia “. Rob Grover, líder de entrada, descenso y aterrizaje (InLight) de InSight

Mientras el vehículo de aterrizaje InSight esté descendiendo, será golpeado con temperaturas, velocidades y fuerzas extremas. En un intento por evitar cualquier daño a la nave, la NASA eligió un lugar de aterrizaje ¨suave¨, el Elysium Planitia, que es plano y sin rasgos distintivos.

Ilustración de cómo es Elysium Planitia,plano y sin rasgos distintivos. NASA/JPL-Caltech

Además, InSight también desplegará de forma autónoma un paracaídas y encenderá sus propulsores a bordo para ayudarlo a aterrizar de manera segura. Debido a que la atmósfera de Marte es significativamente más delgada que la de la Tierra, todo tendrá que ir bien para ayudarlo a aterrizar con suavidad, algo que ha sido difícil de lograr en el pasado.

Una vez que los ingenieros sepan que la nave espacial ha aterrizado de manera segura en las varias formas en que tienen que confirmar este hito y que los paneles solares de InSight se han desplegado correctamente, el equipo puede dedicarse al proceso de tres meses de implementación de instrumentos científicos.

Con información de NASA