Caltech y NASA encuentran una red de rupturas en el terremoto de Ridgecrest en California

La complejidad del evento sísmico en Ridgecrest solo es clara debido a todos los tipos de instrumentos utilizados para estudiarlo
Caltech y NASA encuentran una red de rupturas en el terremoto de Ridgecrest en California
Un camión móvil del USGS escanea la ruptura de la superficie causada por el sismo en Ridgecrest.
Foto: Ben Brooks / USGS

Un nuevo estudio de la secuencia de terremotos más grande del sur de California en dos décadas proporciona nueva evidencia de que grandes terremotos pueden ocurrir de una manera más compleja de lo que comúnmente se supone.

El análisis realizado por geofísicos de Caltech y el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, ambos en Pasadena, California, documenta una serie de rupturas en una red de fallas interconectadas, con fallas de ruptura que desencadenan sucesivamente otras fallas.

La secuencia de rupturas tipo dominó también aumentó la tensión en una falla mayor cercana, según el estudio, que se publicó hoy en la revista Science.

La secuencia del terremoto de Ridgecrest comenzó con un terremoto de magnitud 6.4 el 4 de julio de 2019, seguido de un choque principal de magnitud 7.1 al día siguiente con más de 100,000 réplicas.

La secuencia sacudió la mayor parte del sur de California, pero la sacudida más fuerte ocurrió a unas 190 millas (190 kilómetros) al norte de Los Ángeles, cerca de la ciudad de Ridgecrest.

“Esto terminó siendo una de las secuencias de terremotos mejor documentadas de la historia”, dijo Zachary Ross, profesor asistente de geofísica en Caltech y autor principal del artículo de Science.

Ross desarrolló un análisis informático automatizado de los datos del sismómetro que detectó la enorme cantidad de réplicas con información de ubicación muy precisa, y los miembros del equipo de JPL analizaron datos de satélites internacionales de radar ALOS-2 (de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón, o JAXA) y Sentinel- 1A / B (operado por la Agencia Espacial Europea, o ESA) para mapear las rupturas de fallas en la superficie de la Tierra.

“Me sorprendió ver cuánta complejidad había y la cantidad de fallas que se rompieron”, dijo el coautor de JPL Eric Fielding.

La secuencia de Ridgecrest involucró alrededor de 20 fallas más pequeñas previamente no descubiertas que se entrecruzan en una zona de falla geométricamente compleja y geológicamente joven.

“De hecho, vemos que el terremoto de magnitud 6.4 simultáneamente rompió fallas en ángulos rectos entre sí, lo cual es sorprendente porque los modelos estándar de fricción de rocas ven esto como poco probable”, dijo Ross.

El mapa siguiente muestra todos los terremotos de magnitud 2.5 y mayores en el área de Ridgecrest del 4 de julio al 15 de agosto de 2019, como círculos grises. Las estrellas rojas marcan los dos más grandes. La falla Garlock al sur del grupo de terremotos se ha deslizado casi una pulgada desde julio. Cortesía: USGS

Todos los sismos en el área de Ridgecrest del 4 de julio al 15 de agosto de 2019. USGS

Las rupturas de Ridgecrest terminaron a unas pocas millas de la Falla Garlock, una falla importante de este a oeste que se extiende a más de 185 millas (300 kilómetros) desde la Falla de San Andreas hasta el Valle de la Muerte.

La falla ha estado relativamente silenciosa durante los últimos 500 años, pero la tensión ejercida en la falla Garlock por la actividad sísmica de julio provocó que comenzara a moverse lentamente, un proceso llamado falla progresiva. La falla se ha deslizado 0.8 pulgadas (2 centímetros) en la superficie desde julio, dijeron los científicos.

El estudio publicado ilustra lo poco que entendemos acerca de los terremotos.

Con información de JPL/CalTech