El vital banco de nieve de Sierra Nevada podría reducirse a la mitad para finales de siglo

Un estudio apunta al preocupante efecto que el cambio climático podría tener en esta importante fuente de agua para California

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El vital banco de nieve de Sierra Nevada podría reducirse a la mitad para finales de siglo
La nieve acumulada en las montañas de Sierra Nevada proporciona agua potable a las ciudades cercanas.
Foto: AP

Un nuevo estudio de la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA) revela que las reservas de nieve de las montaña de Sierra Nevada podrían reducirse hasta en un 50% para finales del siglo XXI a consecuencia del calentamiento global.

Un equipo liderado por el investigador Alex Hall ha utilizado complejos modelos informáticos para recrear qué podría pasar si las emisiones de gases invernadero no se reducen y continúan contribuyendo al efecto invernadero al mismo ritmo que lo hacen actualmente.

Y ha descubierto que para finales de siglo las temperaturas podrían haberse incrementado entre 7 y 10 grados de media, lo que implicaría que el banco de nieve se redujera hasta la mitad.

Hall explica además que cuanto más se reduzcan las reservas de nieve, más se calentará la zona ya que quedará una mayor expansión de tierra al descubierto. La tierra refleja menos luz que la nieve y por ello absorbe más calor, y esto llevaría a un círculo vicioso en el que la zona cada vez se recalienta más y se acumula menos nieve.

Es lo que se conoce como el “efecto albedo”, y este estudio es el primero en estudiarlo en profundidad aplicado al caso concreto de Sierra Nevada.

Como recuerda el investigador, “la amplificación del recalentamiento asociada con la disminución de la nieve tiene grandes implicaciones para las reservas de agua también“. Las reservas de agua de la zona se construyeron adaptados al tamaño actual del banco de nieve, pero si este se redujera drásticamente podrían no ser capaces de acumular el deshielo para el consumo humano.

Las reservas de nieve de Sierra Nevada son muy importantes para abastecer de agua potable a las poblaciones cercanas una vez llega la primavera y empiezan a derretirse, sobre todo dada la sequía que lleva seis años consecutivos asfixiando a California.

El equipo de Hall utilizó también modelos de cambio climático basados en el plan para reducir las emisiones de carbono que propone el Acuerdo de París, y descubrió que en ese escenario la pérdida de nieve aún ocurría, pero en menor medida. Las temperaturas solo se incrementaban de cuatro a cinco grados y las reservas de nieve se reducirían entre el 20 y el 30%, resaltando la importancia de tomar medidas cuanto antes contra el cambio climático.

Otro estudio realizado conjuntamente por UCLA y la Universidad de Oregón demostró que los mínimos históricos que las reservas de nieve de Sierra Nevada alcanzaron en 2015 estuvieron en parte causados por las emisiones de gases invernadero, ya que además de menos precipitaciones de lo normal se registraron temperaturas superiores a la media.

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