Una nave espacial se acercará al objeto más lejano visitado por la humanidad en Año Nuevo

En Año Nuevo una nave espacial de NASA pasará junto a la roca espacial más distante que se haya visitado en el Sistema Solar.
Una nave espacial se acercará al objeto más lejano visitado por la humanidad en Año Nuevo
Una representación artística de New Horizons visitando Ultima Thule.
Foto: NASA

La nave espacial New Horizons de NASA volará por el objeto MU69 del cinturón de Kuiper, ahora apodado Ultima Thule el 1ro. de enero de 2019.

Esta será la primera visita en primer plano de un objeto del lejano cinturón de Kuiper.

La misión New Horizons nos ayuda a comprender los mundos al borde de nuestro sistema solar, haciendo el primer reconocimiento del planeta enano Plutón y aventurándose más profundamente en el distante y misterioso Cinturón de Kuiper, una reliquia de la formación del sistema solar.

Justo después de la medianoche del 1 de enero, una nave de NASA pasará junto a la roca espacial más distante que se haya visitado en nuestro Sistema Solar. Este sobrevuelo interplanetario remoto terminará en un abrir y cerrar de ojos. Pero si tiene éxito, el evento podría decirnos mucho sobre los objetos que dominan los confines de nuestro vecindario cósmico.

La nave espacial robótica que realiza esta audaz visita se llama New Horizons, y ha estado viajando a través del espacio durante los últimos 13 años.

Tal vez recuerdes que fue el primer objeto hecho por el hombre que visitó Plutón en el verano de 2015.

Desde ese sobrevuelo, New Horizons se ha hundido aún más en el Sistema Solar. Tres años después, está listo para encontrarse con otro objetivo lejano, una roca apodada Ultima Thule, ubicada a mil millones de millas más allá de Plutón. Eso es 4,1 mil millones de millas de la Tierra.

Esta nueva roca es diferente a todo lo que hemos visitado antes. Es un objeto diminuto y frío del tamaño de la ciudad de Nueva York, que orbita en una zona del Sistema Solar conocida como el Cinturón de Kuiper.

New Horizons fue lanzada en 2006. NASA

Esta región del espacio, ubicada más allá de la órbita de Neptuno, está llena de millones de pequeños objetos congelados. Es un poco como un cinturón de asteroides muy distante. Excepto que se cree que los cuerpos en el Cinturón de Kuiper son increíblemente primitivos, restos remanentes del nacimiento del Sistema Solar.

Cuando los planetas se formaron por primera vez hace 4,500 millones de años, los materiales de la región del Cinturón de Kuiper no se unieron para formar nuevos mundos, sino que permanecieron como pequeños fragmentos. Y en su mayoría se han mantenido igual desde entonces.

¿Misión Imposible?

Pasar con éxito por Ultima Thule será una tarea increíblemente desafiante.

Debido a que es tan pequeño y tan lejano, el objeto es difícil de ver y rastrear desde la Tierra.

Y el equipo de New Horizons solo tiene una oportunidad de hacer bien este sobrevuelo.

La nave está actualmente viajando a través del espacio a 32,000 millas por hora. Si algo falla, no hay manera de dar un nuevo giro a New Horizons e intentarlo de nuevo.

Gráfico de NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Con trasmisión en vivo:

Los eventos relacionados con la aproximación de New Horizons a Ultima Thule se transmitirán en la televisión de la NASA.

Eventos New Horizons #UltimaThule Flyby (Todas las horas en EST). 

Viernes, 28 de diciembre

1 p.m.: reunión informativa muestra el sobrevuelo de New Horizons del objeto Ultima Thule del Cinturón de Kuiper.

Lunes, 31 de diciembre

2 p.m.: reunión informativa de New Horizons y aproximación final de la nave espacial antes del sobrevuelo de Ultima Thule, un objeto del cinturón de Kuiper (KBO).

3 p.m.: Preguntas y respuestas con el equipo de New Horizons

8 p.m.: Panel de discusión: New Horizons Flyby de Ultima Thule

Martes, 1 de enero

12:15 a.m.: New Horizons vuela cerca de Ultima Thule, un objeto del cinturón de Kuiper. 

9:45 a.m.: New Horizons Adquisición de señal de vuelo cercano a Ultima Thule (Todos los canales)

11:30 a.m.: Conferencia de prensa de New Horizons después del vuelo cercano a Ultima Thule.