Los presos que están apagando los incendios de California

Los partícipes del programa Cal Fire proporcionan unas 3 millones de horas de labor al año
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Los presos que están apagando los incendios de California
Un bombero profesional encabeza una tropa de bomberos presos durante un incendio en el condado de Lake en 2015.
Foto: JUSTIN SULLIVAN / Getty images

Las lluvias y nevadas del invierno pasado han fomentado un crecimiento de hierba y arbustos que se ha convertido en una fuente de nuevos incendios forestales.

Para luchar contra los incendios que caracterizan las épocas de verano, el estado de California emplea a unos 6,000 profesionales. Sin embargo, esa cantidad no basta para afrontar el desafió, por lo cual, desde 1946, el estado ha contado con la labor de presos para apagar los incendios.

Actualmente, el estado asigna unos 4,000 presos a campos de incendios, incluyendo a menores de edad. Estos presos conforman parte del programa Cal Fire y participan por voluntad propia. Tras un curso de capacitación, ellos se encargan de eliminar los arbustos y hierba que podrían alimentar las llamas.

Los presos en el programa Cal Fire proporcionan aproximadamente tres millones de horas de labor al año, por lo cual son escasamente remunerados. Por medio de esta mano de obra barata, el estado ahorra unos $124 millones al año.

Las tropas de bomberos presos son conformadas por 12 a 14 personas, una de las cuales carga una sierra de cadena. Los demás integrantes cargan herramientas de mano. De acuerdo a Bill Sessa, portavoz del Departamento Correccional, los bomberos presos siempre permanecen bajo la supervisión de un agente de policía.

Tanto Sessa como antiguos reclusos coinciden que el ambiente en los campos de incendios es muy distinto al de la cárcel.

“A veces hasta olvidaba que estaba preso”, dijo Jacques D’Elia, quien participó en el programa de 2011 a 2013.

El estado de Califronia tiene contratos con 12 condados para dotar de personal al programa Cal Fire. En los últimos dos años, dos bomberos presos fallecieron en cumplimento del deber.