Estadio Azteca, el gran desafío de Bruce Arena

El seleccionador de Estados Unidos tiene encima la presión de visitar la Ciudad de México, con mucho en juego y algunos recuerdos candentes
Estadio Azteca, el gran desafío de Bruce Arena
Foto: Imago7

El entrenador Bruce Arena tiene ante sí la oportunidad de convertir al emblemático Estadio Azteca de la capital mexicana en el trampolín que impulse las esperanzas estadounidenses para clasificar de forma directa al Mundial de Rusia 2018, luego de que actualmente están en la zona de reclasificación, tras un desastroso comienzo en el Hexagonal final de la Concacaf.

Se avecina el duelo más importante de la nueva etapa de Arena al frente de Estados Unidos, tras el naufragio del técnico alemán Jürgen Klinsmann en noviembre. El calendario depara que antes de hacer el viaje a la Ciudad de México, el combinado de “las barras y las estrellas” será anfitrión de Trinidad y Tobago, con la consigna de evitar una catástrofe en Colorado; y el “Clásico de Norteamérica” contra México se vislumbra como una oportunidad de revancha, luego de la derrota que sufrieron en Columbus, en el primer duelo de las eliminatorias con un tanto de Rafael Márquez sobre el final.

Arena fue el bombero que apagó el incendio que dejó en su etapa final Klinsmann, después de la derrota ante los mexicanos (1-2) y una escandalosa goleada de 4-0 en su visita a Costa Rica. Ahora su conjunto tiene una renovada fisonomía tras una victoria de 6-0 ante Honduras y un empate de 1-1 en Panamá. Con cuatro puntos, sacan cuentas para comenzar a escalar posiciones y estar entre los tres primeros que aspiran al pase directo al Mundial de 2018.

Piensa en México

México reaparece en este panorama, en un duelo del que brotan los recuerdos de luces y oscuridad de ambos lados. En el caso de EEUU, uno de los más dulces momentos en su historia llegó justo con Arena en el banquillo cuando batieron al Tricolor de Javier Aguirre en los octavos de final del Mundial de Corea-Japón 2002 por 2-0, ahogando en lágrimas tricolores los sollozos por alcanzar el ya famosísimo y cansino anhelo de un quinto partido (cuartos de final) en una Copa del Mundo fuera de territorio mexicano.

A 15 años de aquella victoria, Arena está de nueva cuenta en el banquillo, y del lado mexicano, cuya derrota de 2002 fue una de las más dolorosas, apunta a que estará en el equipo titular el capitán Rafael Márquez, quien fue muy cuestionado después del mencionado duelo, al haber sido expulsado en los minutos finales cuando el encuentro ya estaba completamente del lado estadounidense y desde la banda, Aguirre ya había desplegado banderas de no agresión, resignado con la derrota.

Arena sabe muy bien las implicaciones de esta rivalidad y poco antes del duelo de su selección ante Panamá (28 de marzo), abrió otra herida en el orgullo tricolor al cuestionar si el equipo mexicano sería capaz de marcar un gol a un rival, a sabiendas de que con ese tanto ayudaría de forma indirecta las posibilidades estadounidenses.

El técnico hizo la reflexión todavía con el fresco recuerdo del “Team USA” marcando un tanto en los minutos finales con el que igualó a Panamá, en el duelo de la última jornada de la pasada eliminatoria, y así dio la opción a México de quedarse con el pase del repechaje rumbo a Brasil 2014, en detrimento de los canaleros.

“Si fuéramos lo suficientemente inteligentes, no hubiéramos roto sus corazones”, dijo Arena a la cadena ESPN sobre ese juego en tono de broma. “Fue bastante estúpido, si me lo preguntas a mí. ¿Crees que México habría anotado un gol (por nosotros) al final de ese partido?”.

El paso mexicano en las actuales eliminatorias dista mucho del tormento que recorrieron rumbo a Brasil 2014. Marchan con tranquilidad y con banderas desplegadas con 10 puntos en la cima de la clasificación y con un par de triunfos y algunos resultados en las próximas jornadas eliminatorias estarían por amarrar su clasificación directa.

Es aquí cuando la pregunta retórica de Arena cobra relevancia cuando EEUU juega con altos niveles de presión y México se puede dar el lujo de bajar la marcha cuando controla su destino. El Tri del colombiano Juan Carlos Osorio puede dar al rival con el que tiene más encono en la región de Concacaf un empujón al despeñadero y dejarlo fuera de la zona de clasificación directa a Rusia 2018 si obtiene un triunfo en el Azteca.

Un duelo crucial

La relevancia para afrontar la fecha FIFA llevó a Arena a voltear a la Liga MX y convocar a tres jugadores que han tenido sobresalientes desempeños en la competencia mexicana con el central Omar González (Pachuca), el lateral Jorge Villafaña (Santos) y el centrocampista Paul Arriola (Tijuana), quienes apuntan a formar parte del once titular que ponga el estratega ante Trinidad y Tobago y México. Entre los llamados también sobresale el veterano Clint Dempsey y Christian Pulisic, quien tuvo una destacada temporada con el Borussia Dortmund de la Bundesliga.

“Esta concentración me dará la oportunidad de ver a seis caras nuevas, lo cual es valioso. Es bueno que podemos traer a 21 jugadores que ya han estado en 2017. Tenemos una nómina que tiene un buen equilibrio, jugadores jóvenes, y esperamos que sea un equipo que podemos armar para obtener puntos en los dos encuentros”, comentó Arena hace unos días acerca de los convocados de los que saldrán las nóminas con las que afrontará los duelos en Colorado y la Ciudad de México el 8 y 11 de junio, respectivamente.

La premura que acompaña a Arena y a sus seleccionados hace que el DT tenga en mente un número amplio de elementos para afrontar los dos compromisos, dando prioridad al que deberán sortear en México, donde en la pasada eliminatoria rumbo a Brasil 2014, salieron con el puño en alto con una igualada a cero, luego de ligar derrotas por 2-1 en los duelos de las eliminatorias para Sudáfrica 2010 y Alemania 2006 y de 1-0 para Corea-Japón 2002 en el también llamado Coloso de Santa Úrsula.

“No estará jugando el mismo equipo del primer juego (en casa ante Trinidad y Tobago) que del segundo”, comentó. “Va a haber cambios para el duelo en México, así que vamos a presentar al equipo más fuerte que podamos”.

Además de la apuesta por los tres elementos de la Liga MX, el veterano estratega de 65 años de edad echó mano de 15 jugadores de la MLS y convocó a nueve que se desarrollan en el balompié del Viejo Continente, pero la base que utilice para los encuentros serán los de la liga doméstica al tener mejor ritmo de competencia, ya que muchos de los que están en Europa ya pararon su actividad competitiva y necesitan más tiempo para retomar su nivel.

Con estos próximos duelos de la fecha FIFA, se abre la posibilidad de nuevo paradigma para el entrenador de Estados Unidos de sacar una victoria en el Azteca, estadio en el que únicamente ha salido con derrotas en sus enfrentamientos ante el Tri luego de perder las semifinales de la Copa Confederaciones de 1999 (1-0) y los duelos de eliminatorias mundialistas para Corea-Japón 2002 y Alemania 2006.

La historia de Arena contra el Tricolor

Bruce Arena cuenta con tres triunfos y tres derrotas en su historial como seleccionador de EEUU cuando ha enfrentado al equipo mexicano.

Año                        Marcador                                         Torneo

1999               México 1-0 EEUU                Semifinal Copa Confederaciones

2001              EEUU 2-0 México                Eliminatoria para Corea-Japón 2002

2001             México 1-0 EEUU                 Eliminatoria para Corea-Japón 2002

2002            México 0-2 EEUU                 Mundial Corea-Japón 2002

2005            México 2-1 EEUU                  Eliminatoria para Alemania 2006

2005           EEUU 2-0 México                 Eliminatoria para Alemania 2006

Arena al frente de EEUU

El técnico tiene un récord positivo al frente del conjunto de “las barras y las estrellas”.

Partidos        G      E       P          Goles anotados              Goles recibidos

81              43     16     22                 131                                          71