El gran gato que acecha solo: un cazador solitario en peligro de extinción

Los leopardos de Amur son los felinos grandes más raros, una especie que apenas se salva de la extinción
El gran gato que acecha solo: un cazador solitario en peligro de extinción
La población de leopardos de Amur se estima en poco más de 50 en la naturaleza en todo el mundo.
Foto: SEBASTIEN BOZON/AFP/Getty Images

El leopardo rara vez se encuentra en ambientes fríos o de gran altitud y es mejor conocido en su hogar más familiar en las sabanas de África, donde las poblaciones son relativamente estables.

Sin embargo, en la parte más al norte de su rango, una rara subespecie de este gato vive en los bosques templados y en los duros inviernos del Lejano Oriente ruso.

Este es el leopardo de Amur (Panthera pardus orientalis). También es conocido como el leopardo del Lejano Oriente, el leopardo de Manchuria o el leopardo coreano. Y quedan menos de 100 viviendo en su hábitat natural.

La Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN de 2000 clasifica a la subespecie como En Peligro Crítico, y la CITES la ha incluido en el Apéndice I.

El leopardo de Amur tiene algunas características muy distintivas. Los pelos de su piel de verano tienen 2,5 cm de largo, pero en invierno son reemplazados por otros de 7 cm de largo.

Además de su largo abrigo de invierno, que es de color claro. y más amarillo rojizo en el verano, el leopardo de Amur se diferencia fácilmente de otras subespecies de leopardo por sus rayas ampliamente espaciadas con bordes gruesos. También tiene patas más largas, probablemente una adaptación para caminar a través de la nieve.

Los machos adultos pesan alrededor de 32-48 kg, y los machos excepcionalmente grandes pesan hasta 75 kg. Las hembras típicamente pesan 25-43 kg.

¿Cuál es el hábitat y la ecología del leopardo Amur?

El leopardo de Amur se encuentra en hábitats de bosques templados, que experimentan una amplia gama de variabilidad en temperatura y precipitación. Se sabe que se adapta a casi cualquier hábitat que le proporcione suficiente comida y cobertura.

Son animales habitualmente nocturnos y solitarios. De porte ágil y fuerte, se ha observado que algunos machos se quedan con las hembras después del apareamiento e incluso pueden ayudar a criar a los cachorros. Varios machos a veces siguen y pelean por una hembra.

La especie se reproduce en primavera y principios de verano. El tamaño de la camada varía de 1 a 4 cachorros. Los cachorros son destetados cuando tienen tres meses y dejan a su madre cuando tienen uno y medio o dos años.

¿Qué comen?

Las principales especies de presas son los corzos y los jabalíes pequeños, junto con liebres, tejones y perros mapaches.

¿Cuál es la distribución del leopardo Amur?

Las áreas rosadas muestran el rango histórico y las áreas violetas muestran el rango actual del leopardo de Amur,  en un área de unos 5,000 km².

Cuántos quedan en la naturaleza

La última población silvestre viable restante, estimada en 57 individuos, se encuentra en una pequeña área en la provincia rusa de Primorsky Krai, entre Vladivostok y la frontera china.

En la China adyacente, se estima que permanecen entre 7 y 12 individuos dispersos.

En Corea del Sur, el último registro de un leopardo Amur data de 1969, cuando un leopardo fue capturado en las laderas de la montaña Odo, en la provincia de Kyongsang del Sur.

Sus mayores amenazas

  • Pérdida de hábitat y fragmentación: Se estima que entre 1970-1983, el leopardo Amur perdió un asombroso 80% de su territorio anterior. La tala indiscriminada, los incendios forestales y la conversión de tierras para la agricultura son las principales causas.
  • Escasez de presas: Todavía quedan grandes extensiones de hábitat adecuado en China, pero la base de presas en estos bosques es insuficiente para sustentar poblaciones de leopardos y tigres. Las poblaciones se recuperarán si el uso de los bosques por parte de la población local está regulado.
  • Caza furtiva y comercio ilegal: El leopardo Amur es cazado furtivamente por su hermosa piel manchada.
  • Conflicto con los humanos: Los leopardos de Amur son particularmente vulnerables debido a su preferencia por los ciervos, una preferencia peligrosa en el Lejano Oriente ruso debido que los granjeros en el Extremo Oriente ruso crían ciervos para el consumo humano y producen astas para el mercado de la medicina asiática.
  • Tamaño de la población vulnerable: Además, el leopardo de Amur está amenazado por el tamaño extremadamente pequeño de su población silvestre, lo que los hace vulnerables a incendios o enfermedades, a la variación de las tasas de natalidad y mortalidad y la proporción de sexos.

Entre organizaciones como WWF y gobiernos como el de Rusia se han implementado medidas para proteger a esta especie de uno de los grandes felinos del mundo.

Debido a la gran pérdida de hábitat y al conflicto con los humanos, la situación del leopardo de Amur es crítica.

Sin embargo, el hecho de que su primo más eminente, el tigre de Amur, se recuperó de un estado precario de menos de 40 individuos hace 60-70 años, da esperanza a los conservacionistas.

Se cree que el leopardo de Amur puede salvarse de la extinción si las actuales iniciativas de conservación se implementan, mejoran y mantienen.

Porque este mundo es donde todos vivimos:

Con información de WWF