Descubren un gen que protege del cáncer a los elefantes

Todo parece indicar que este gen surgió hace unos 25 millones de años y ayudó a que los elefantes alcanzaran el tamaño que tienen hoy en día

Manada de elefantes en un abrevadero de la Reserva Nacional Maasai Mara, en Kenia. “Las maravillas de la naturaleza: La inteligencia de la Creación” estará en exposición hasta el 11 de diciembre de 2016.
Manada de elefantes en un abrevadero de la Reserva Nacional Maasai Mara, en Kenia. “Las maravillas de la naturaleza: La inteligencia de la Creación” estará en exposición hasta el 11 de diciembre de 2016.
Foto: BBC

Los elefantes son una de las especies con un bajo índice de mortalidad a causa del cáncer, en comparación con los humanos.

Según informa la revista especializada Cell Reports, un grupo de investigadores ha descubierto el motivo, un gen en particular que consigue atacar y erradicar las células canerosas.

“Los animales grandes y longevos han desarrollado mecanismos robustos para suprimir o eliminar las células cancerosas a fin de vivir tanto tiempo como lo hacen, y alcanzar su tamaño adulto”, señaló uno de los autores, el puertorriqueño Juan Manuel Vázquez, de la Universidad de Chicago.

A día de hoy la tasa de mortalidad humana por cáncer es de un 17%, mientras que solo el 5% de los elefantes, que viven alrededor de 70 años y tienen aproximadamente 100 veces más células potencialmente cancerígenas que las personas, muere por culpa de esta enfermedad.

Los investigadores analizaron el gen supresor tumoral p53, del cuál los humanos tienen una copia en su organismo, y encontraron que los elefantes poseen 20 copias.

Mientras estudiaban el p53 en elefantes, descubrieron un gen, conocido como factor inhibidor de la leucemia 6 (LIF6), que ha evolucionado con el paso del tiempo y se ha convertido en un “valioso gen funcional” para la supresión del cáncer, según contó Vincent Lynch,de la Universidad de Chicago.

“Su función, cuando es activada por p53, es responder al ADN dañado y matar la célula cancerígena”, sintetizó el científico.

El gen LIF6 produce una proteína que ataca a las mitocondrias de las células con cáncer, provocando su muerte.

Los elefantes tienen en total ocho genes LIF, aunque hasta ahora solo se ha identificado como “funcional” al LIF6, que estuvo inactivo durante numerosas generaciones.