Universitario latino dirige misión de la NASA que lanzará minisatélite para estudiar el calentamiento urbano en Estados Unidos

El mexicano presentó este proyecto ante científicos de la NASA y obtuvo una beca de 200.000 dólares. Ahora es el ingeniero principal de la primera misión estudiantil financiada por la NASA

Un joven de una pequeña ciudad mexicana que soñaba con construir satélites dirige la primera misión estudiantil financiada por la NASA que investigará el fenómeno del calentamiento urbano, mediante un satélite del tamaño de una barra de pan que lanzarán este año.

Jaime Sánchez de la Vega, estudiante de la Universidad Estatal de Arizona (ASU), aseguró que, a medida que las ciudades crecen, el diseño y la composición de los materiales de áreas urbanas producen lo que se llama el Efecto de la Isla de Calor Urbano (UHI, en inglés), un fenómeno por el que las estructuras de las ciudades aumentan la temperatura de la superficie.

“El cemento y el asfalto tienden a retener el calor del sol y esto incrementa la temperatura de manera significativa. Es algo que queremos mitigar con el estudio y ver cómo se desarrolla”, señaló el joven.

Durante la misión, añadió, el satélite capturará imágenes térmicas de ciudades de Estados Unidos y del mundo desde una Órbita Terrestre Baja (LEO, por sus siglas en inglés), a través de la detección remota por rayos infrarrojos.

Nacido en San Luis Río Colorado, en el estado mexicano de Sonora, Sánchez de la Vega está convencido de que la clave para poder lograr cosas grandes es “apuntar los sueños hacia la luna y las estrellas”.

“Soy el único estudiante con ciudadanía mexicana en el proyecto, soy el ingeniero principal de esta misión y es un honor representar a mi grupo y a todo el mundo en este proyecto que por vez primera se hace a nivel universitario”, enfatizó.

El mexicano presentó este proyecto ante científicos de la NASA y obtuvo una beca de 200.000 dólares, monto con el que financiarán el satélite “The Phoenix Cubesat”, que será lanzado en octubre.

“Estudios similares se han hecho por parte de la NASA, pero han costado millones de dólares porque son satélites grandes, del tamaño de un camión”, explica este joven estudiante de 22 años.

“Es la primera vez que a nivel universitario haremos un satélite tan pequeño para estudiar el calentamiento urbano desde el espacio”, agregó.

“The Phoenix Cubesat” fue diseñado y construido en su totalidad por estudiantes de ASU en Phoenix (Arizona) y será lanzado a la Estación Espacial Internacional, desde la cual se desplegará en la llamada órbita terrestre baja.

“Es un pequeño satélite de gran impacto. Uno de sus beneficios es educacional, pues provee entrenamientos en la industria aeroespacial a estudiantes como yo”, dijo el joven sonorense, que el pasado jueves mostró el proyecto en el Laboratorio de Propulsión JPL-NASA, en California, un centro dedicado a la construcción y operación de naves espaciales no tripuladas.

Debido a que en México existe muy poco apoyo para los estudiantes que buscan especializarse en la investigación espacial, Sánchez de la Vega se inscribió en un programa de intercambio académico en Sonora por el que logró estudiar en la ASU, universidad en la que está por concluir las carreras de Ingeniera Aeroespacial e Ingeniería Eléctrica.

“Viví en San Luis 18 años, quería aprender a hacer satélites, pero no veía oportunidades en mi país”, señaló este joven cuyo deseo es compartir conocimiento “para que más personas puedan soñar en grande”.

El equipo de 30 estudiantes, que trabaja “día y noche”, se encuentra en la fase de diseño “crítico” de la misión: Perfilan el software de vuelo y hacen pruebas a nivel de sistemas. El ensamblaje y las pruebas ambientales se realizarán de mayo a junio.

El satélite estará en órbita durante dos años. Todas las imágenes y la telemetría satelital estarán disponibles para su estudio.

Sánchez de la Vega, que ha visitado la NASA en tres ocasiones, cumple con las tareas de ingeniería de sistemas, que incluyen el diseño y la fabricación de la estructura CubeSat.

“Solo soy un estudiante de ingeniería aeroespacial con el objetivo de ampliar el acceso humano al espacio”, se definió.