La batalla en un mundo de hombres: Elizabeth Blackwell, la primera mujer en convertirse en médico

Elizabeth Blackweell luchó contra todos los obstáculos en un mundo dominado por hombres para convertirse en médico, pocos creyeron que lo lograría.

Actualmente, las mujeres están en todas las áreas de la medicina.
Actualmente, las mujeres están en todas las áreas de la medicina.
Foto: Christopher Furlong / Getty Images

En una ceremonia de graduación en una iglesia en Ginebra, Nueva York, el 23 de enero de 1849, el Colegio Médico de Ginebra otorga un título de médico a Elizabeth Blackwell, la primera mujer en los Estados Unidos en recibir uno

A pesar de la oposición casi uniforme de sus compañeros de estudios y profesionales médicos, Blackwell persiguió su vocación con voluntad de hierro y dedicó su vida a tratar a los enfermos y promover la causa de las mujeres en la medicina.

La familia de Blackwell era notable desde todos los puntos de vista. Su padre era un abolicionista acérrimo y tanto su hermano como su esposa participaban activamente en el movimiento por el sufragio femenino. Otra cuñada fue la primera ministra en ser ordenada en una denominación protestante convencional, y la hermana menor de Elizabeth, Emily, también estudió medicina. 

Una estudiante talentosa, Elizabeth se sintió obligada a convertirse en doctora después de una conversación con un amigo moribundo, quien le dijo que su terrible experiencia había sido mucho peor porque sus médicos eran todos hombres. 

La familia de Elizabeth aprobaba su ambición, pero el resto de la sociedad todavía encontraba ridícula la idea de mujeres doctoras. Fue, literalmente, una broma incluso para los hombres que la aceptaron en la Facultad de Medicina de Ginebra: la decisión de aceptar o no a una mujer se sometió a votación de los estudiantes que votó a favor como una broma. Sin embargo, Blackwell recibió su carta de aceptación y comenzó la escuela en 1847.

Los compañeros de estudios de Blackwell la evitaban, lo mismo hizo la gente del pueblo de Ginebra. Sus profesores se quejaron de que enseñarle era un inconveniente, y uno incluso trató de impedir que asistiera a una lección de anatomía, temiendo que sería inmodesto de su parte estar presente. 

Cuando Blackwell se graduó, el decano de su escuela la felicitó en su discurso, pero fue tan lejos como para agregar una nota al programa que decía que esperaba que no asistieran más mujeres a su escuela. 

El resto de la comunidad médica estadounidense se hizo eco del sentimiento: una carta al Boston Medical and Surgical Journal describió su graduación como una “farsa”. Una vez más, Blackwell tuvo éxito frente a las humillaciones, no solo se graduó, sino que publicó su tesis en el Buffalo Medical Journal.

Blackwell abrió una clínica para los pobres de la ciudad de Nueva York, donde se encontró con lo que describió como “un muro en blanco de antagonismo social y profesional”, pero siguió decidida a tratar a tantos pacientes como fuera posible. 

Fundó un hospital, el New York Infirmary for Women and Children, en 1857 con la ayuda de su hermana y otra protegida, ambas mujeres que habían seguido sus pasos y recibieron títulos médicos. Ella y su hermana capacitaron a enfermeras durante la Guerra Civil y abrieron su propia facultad de medicina en 1868. Con el tiempo, se mudó a Londres y se convirtió en profesora de ginecología en la Escuela de Medicina para Mujeres. 

Enfrentada a la discriminación sexista en todo momento, Blackwell no solo recibió su título y practicó la medicina, sino que contribuyó en gran medida a la educación de la primera generación de doctoras en Estados Unidos. 

La profesión siguió siendo notoriamente masculina durante muchos, muchos años, pero el progreso que comenzó con Blackwell continúa. En 2017, por primera vez en la historia, la mayoría de los estudiantes de medicina en los Estados Unidos eran mujeres.

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