Adolescente de Nueva York descubrió un nuevo planeta durante una pasantía en NASA

Wolf Cukier buscó estrellas el verano pasado y encontró un planeta único en su tipo
Adolescente de Nueva York descubrió un nuevo planeta durante una pasantía en NASA
El Planeta TOI 1338 b se muestra en órbita alrededor de dos estrellas en una ilustración sin fecha publicada por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.
Foto: Cortesía / NASA

Wolf Cukier, de 17 años, fue un interno en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, en julio pasado, y tuvo la tarea de revisar los datos sobre el brillo de las estrellas de la misión en curso del Satélite de Inspección de Exoplanetas en Tránsito (TESS).

El estudiante de último año de Scarsdale High School estaba mirando un sistema ubicado a 1,300 años luz de la Tierra y observó lo que parecía ser una ligera oscuridad en uno de los soles del sistema.

Resultó que la oscuridad era un planeta 6.9 veces más grande que la Tierra que orbitaba dos estrellas, lo que los científicos llaman un planeta circumbinario, reporta ABC News.

“Tenía muchos datos en mis notas ese día sobre los extremos en los binarios”, dijo Cukier. “Pero cuando vi este, puse 10 asteriscos al lado”.

Una vez que señaló el descubrimiento a sus mentores de investigación, Cukier pasó semanas con ellos y otros científicos confirmando su hipótesis.

La NASA dijo que el descubrimiento del adolescente fue raro porque los planetas circumbinarios generalmente son difíciles de encontrar y los científicos solo pueden detectar estos planetas durante un evento de tránsito, cuando uno de los soles muestra una disminución en el brillo.

Los dos soles en el sistema solar en cuestión, TOI 1338, variaron en tamaño, siendo uno un 10% más masivo que el sol de la Tierra y el otro 30% de la masa del sol, dijo la NASA. Debido a que los dos soles orbitan entre sí cada 15 días, fue más difícil distinguir los eventos de tránsito del planeta, denominado TOI 1338-b, que tienen lugar cada 93 a 95 días, según la NASA.

Cukier dijo que fue difícil tratar de probar su descubrimiento, pero los datos seguían apuntando a una confirmación más sólida.

“Nuestra confianza subió y bajó un par de veces, pero al final de la pasantía, estábamos seguros de que lo que encontramos fue un planeta”, dijo.

El descubrimiento de Cukier y la investigación adicional que hizo con otros científicos de la NASA marcaron la primera vez que el programa TESS descubrió un planeta en la órbita de dos estrellas.

Cukier dijo que planea continuarestudiando astronomía y estudiar los binarios en el futuro y se mantiene en contacto con sus mentores en la NASA con frecuencia.

“La investigación futura implicaría encontrar más planetas”, dijo. “No tenemos un gran tamaño de muestra de planetas del sistema binario”.